Quando la NASA inviò la sonda Galileo a studiare Giove, gli strumenti rilevarono un'atmosfera più densa e calda del previsto. Ora, i nuovi dati collezionati da Juno mostrano che questi "punti caldi" sono molto più ampi e profondi del previsto.

"I pianeti giganti hanno atmosfere profonde senza una base solida o liquida come la Terra", ha detto Scott Bolton, ricercatore principale di Juno presso il Southwest Research Institute. "Per capire meglio cosa sta accadendo in profondità in uno di questi mondi, è necessario guardare sotto lo strato di nuvole. Che è quello che sta facendo Juno, la quale ha appena concluso il suo 29° passaggio scientifico ravvicinato di Giove".

 

Un mistero di vecchia data

Il tema dei "punti caldi" gioviani risale ai 57 minuti e 36 secondi di dati inviati a Terra da Galileo il 7 dicembre 1995. Quando la sonda arrivò a Giove rilevò un ambiente asciutto e ventoso, che gli scienziati ritennero una sorta di deserto atmosferico localizzato nella regione equatoriale settentrionale. Ma le analisi a microonde di Juno indicano che l'intera fascia equatoriale settentrionale, un'ampia zona ciclonica marrone che avvolge il pianeta appena sopra l'equatore, è generalmente una regione molto secca.

Questi nuovi tasselli del puzzle potrebbero significare che le zone desertiche non sono spot isolati ma piuttosto finestre su una vasta regione dell'atmosfera più profonda, più calda e secca. Come mostrato le informazioni rilevate da Juno, questi punti caldi rappresentano delle vere e proprie interruzioni nei banchi nuvolosi che avvolgono il gigante gassoso. Spesso sono fiancheggiati da nuvole e tempeste attive, che alimentano le scariche elettriche ad alta quota recentemente osservate dalla sonda.

"In alto nell'atmosfera, dove si vedono i fulmini poco profondi, l'acqua e l'ammoniaca si combinano e diventano invisibili allo strumento a microonde di Juno. È qui che si sta formando un tipo speciale di grandine che chiamiamo mushballs", ha detto Tristan Guillot, ricercatore di Juno presso l'Université Côte d'Azur a Nizza, Francia. "Questi funghi diventano pesanti e cadono in profondità nell'atmosfera, creando una vasta regione che è priva di ammoniaca ed acqua. Una volta che i funghi si sciolgono ed evaporano, l'ammoniaca e l'acqua tornano allo stato gassoso e sono nuovamente visibili a Juno".

 

L'esagono perduto

Nel nuovo report meteo gioviano, gli scienziati fanno sapere che l'esagono al polo sud di Giove è fallito.

Lo scorso anno, il Jovian Infrared Auroral Mapper a bordo di Juno aveva osservato un nuovo ciclone che tentava di unirsi ai cinque già stabilmente presenti in configurazione pentagonale al polo sud.
"Quel sesto ciclone, il bambino del gruppo, sembrava voler cambiare la configurazione geometrica al polo da pentagono ad esagono", ha detto Bolton. "Ma, ahimè, il tentativo è fallito; il piccolo ciclone è stato buttato fuori, spostato e alla fine è scomparso".

Al momento, non ci sono teorie consolidate su come si formano questi vortici polari giganti o sul perché alcuni sembrano stabili mentre altri nascono, crescono e poi muoiono in tempi relativamente brevi.