Il quinto lancio orbitale del 4 agosto 2022 è avvenuto circa alle 16:00 UTC quando la Cina ha inviato in orbita un veicolo spaziale sperimentale riutilizzabile altamente classificato, due anni dopo una missione altrettanto clandestina. Un razzo Chang Zheng 2F è decollato dal Centro Lancio Satelliti di Jiuquan, nel deserto del Gobi, inviando uno "veicolo spaziale di prova riutilizzabile" nell'orbita bassa terrestre, secondo quanto riportato dal media statale in lingua cinese Xinhua.

 La Xinhua ha confermato il successo del lancio circa tre ore dopo l'apertura di una finestra di lancio orientale, indicata da avvisi di chiusura dello spazio aereo emessi giorni prima. Il conciso rapporto affermava che il veicolo spaziale di prova "lavorerà in orbita per un periodo di tempo" prima di tornare al sito di atterraggio previsto in Cina. La verifica tecnica dei servizi riutilizzabili e in orbita sarà effettuata come previsto per fornire supporto tecnico per l'uso pacifico dello spazio.

 Il 18esimo Space Defense Squadron (18 SDS) della US Space Force ha successivamente tracciato il veicolo spaziale su un'orbita di 346 per 593 chilometri ed inclinata di 50 gradi. Le autorità spaziali cinesi non hanno rilasciato alcuna immagine del lancio o delle operazioni correlate da questa o da una missione di profilo simile lanciata nel 2020. Il rapporto non affermava che la missione fosse un secondo volo del veicolo spaziale.

 Sebbene si sappia poco sulla navicella spaziale, si ipotizza, sulla base di precedenti affermazioni e attività, che il veicolo sia uno spazioplano. Si tratta forse di un segmento orbitale che opererà con uno stadio suborbitale riutilizzabile, apparentemente testato nel 2021. Quest'ultimo prevedeva un decollo verticale e un atterraggio orizzontale. Il CZ-2F di solito lancia le missioni Shenzhou con equipaggio e ha una capacità di carico utile di poco più di otto tonnellate metriche rispetto all'orbita bassa terrestre, suggerendo che il veicolo spaziale potrebbe essere simile per dimensioni e funzioni all'aereo spaziale X-37B dell'aeronautica americana. Il CZ-2F e la sua carenatura del carico utile sarebbero stati modificati per accogliere il veicolo spaziale di prova riutilizzabile.

 Il precedente test orbitale cinese di un veicolo spaziale sperimentale riutilizzabile ebbe luogo nel settembre 2020, con il veicolo spaziale che ha trascorso poco meno di due giorni in orbita ed ha rilasciato un piccolo carico utile prima di atterrare in Cina. Sebbene ci siano poche informazioni sulla missione, il progetto sembra adattarsi ai piani di sviluppo del trasporto spaziale delineati da CASC, il principale appaltatore spaziale cinese, e dalle sue principali sussidiarie. Il CASC ha precedentemente ripetuto i piani per sviluppare un accesso allo spazio affidabile e a basso costo, inclusi veicoli di lancio riutilizzabili e uno spazioplano.

 Un "libro bianco" sullo spazio, rilasciato ogni cinque anni e pubblicato dall'Ufficio informazioni del Consiglio di Stato affermava a gennaio che la Cina avrebbe "continuato a rafforzare la ricerca sulle tecnologie chiave per i sistemi di trasporto spaziale riutilizzabili e condotto di conseguenza voli di prova". Chen Hongbo, della China Academy of Launch Vehicle Technology (CALT) del CASC, ha dichiarato a Science and Technology Daily (versione cinese) nel 2017 che un veicolo spaziale riutilizzabile in fase di sviluppo sarebbe in grado di trasportare sia l'equipaggio che i carichi utili, sarebbe stato testato nel 2020. Il progetto stesso potrebbe avere le sue origini forse nel progetto Shenlong (dragone divino), che è stato individuato per la prima volta nel 2005. Da allora è stato a malapena menzionato o mostrato dalla sua rivelazione originale nel 2007. Non sono noti peso, dimensioni o ulteriori dettagli esatti sui carichi utili potenzialmente caricati per il veicolo.

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L'unica immagine, scattata nel 2007, di un prototipo di spazioplano cinese appeso sotto un bombardiere H6 per test atmosferici. Credito: Space.com

 Long Lehao, un capo progettista veterano della serie di razzi Chang Zheng, il mese scorso ha presentato una serie di progetti di trasporto spaziale durante una conferenza pubblica, incluso un rendering di uno spazioplano, visibile qui. Qualsiasi progetto del genere dovrà tuttavia affrontare grandi sfide tecnologiche e di altro tipo, ha detto a SpaceNews Bleddyn Bowen dell'Università di Leicester. “Gli spazioplani e i veicoli orbitali riutilizzabili sono andati e venuti e sono tornati di nuovo. Possono esserci alcuni usi marginali e vari per loro, ma sono estremamente costosi rispetto ai razzi convenzionali perché le sollecitazioni del rientro atmosferico devastano i materiali e le strutture," ha affermato Bowen.

 “Lo sviluppo cinese della tecnologia degli spazioplani sarà straordinario se riusciranno a superare i problemi che Dyna-Soar e lo Space Shuttle hanno affrontato, e anche le sfide che la Starship di SpaceX sta affrontando. Dovremmo vedere lo sviluppo di veicoli spaziali alati come parte dei più ampi investimenti della Cina in tutti i tipi di tecnologie spaziali, civili e militari, e non come qualcosa di unicamente minaccioso o di sicuro successo laddove altri hanno fallito”. In Cina sono allo studio altri progetti di veicoli spaziali o spazioplani riutilizzabili. La China Aerospace Science and Industry Corp. (CASIC), un'altra gigantesca impresa statale, sta lavorando su un proprio aereo spaziale, chiamato Tengyun.

 “A differenza del riciclaggio dei razzi adottato da SpaceX, l'aereo spaziale può decollare da un normale aeroporto per trasportare veicoli spaziali in orbita. Questo porterà una rivoluzione per il futuro trasporto spaziale," aveva detto Zhang Hongwen di CASIC a CCTV nel 2018. Inoltre, l'anno scorso la società commerciale cinese Space Transportation ha raccolto oltre 46,3 milioni di dollari per i suoi piani di aeroplani ipersonici.

 Nel frattempo, l'aereo spaziale statunitense X-37B sta attualmente effettuando la sua sesta missione, che si è già estesa a più di 800 giorni in orbita. CALT ha anche recentemente rivelato i piani per lo sviluppo di un veicolo di lancio super pesante completamente riutilizzabile nel prossimo decennio, apparentemente ispirato al progetto Starship di SpaceX.

 Si è trattato del 96esimo volo spaziale orbitale globale del 2022 ed il 93esimo a concludersi con successo.