La missione Artemis 3, attualmente fissata per il dicembre 2025, potrebbe attendere almeno fino al 2027. Il tentativo della NASA di riportare gli esseri umani sulla Luna per la prima volta dai tempi del programma Apollo con la missione Artemis 3 sarà probabilmente ritardato perché messo a repentaglio da "molteplici sfide" e da un programma ambizioso, lo ha annunciato giovedì 30 novembre 2023 il Government Accountability Office degli Stati Uniti.

Sulla base delle interviste con la NASA e funzionari del settore e dell’esame della documentazione, il GAO ha riferito di aver trovato una quantità significativa di lavoro tecnico in sospeso sul sistema di atterraggio umano o HLS, una variante della Starship di SpaceX e la modalità di trasporto della NASA sulla superficie lunare. Rimane inoltre, afferma il rapporto, un lavoro di progettazione cruciale per incorporare serbatoi di ossigeno più grandi nelle tute spaziali che verranno utilizzate dagli astronauti sulla Luna.

L’HLS consumerà il suo serbatoio di propellente non appena entrerà in orbita, quindi dovrà essere rifornito di carburante prima di dirigersi verso la Luna. Secondo il piano attuale, uno sforzo in più fasi vedrebbe prima la messa in orbita di una Starship come deposito di carburante, seguito da più Starship versione cisterna per trasferire metano e ossigeno liquido in quel deposito in modo che sia completamente rifornito di carburante prima di andare verso la Luna.

Con sede presso il Marshall Space Flight Center in Alabama, il programma HLS sta ancora ufficialmente lavorando per un lancio nel dicembre 2025 e mira a completare il suo sviluppo in un totale di 79 mesi, circa un anno prima della media dei principali progetti della NASA, la maggior parte dei quali che non coinvolgono il volo spaziale umano. Ma GAO afferma che la tempistica è improbabile poiché rimane un lavoro tecnico complesso, incluso capire come trasferire il propellente in orbita per il quale "SpaceX ha fatto progressi limitati nel maturare tali tecnologie".

Il programma HLS e SpaceX hanno ritardato otto dei 13 traguardi chiave da sei mesi a un anno, facendo sì che due dei traguardi rinviati avvengano ora nel 2025, lo stesso anno del lancio attualmente previsto di Artemis 3. Se lo sviluppo del lander HLS richiedesse in media lo stesso tempo di altri grandi progetti della NASA, la missione Artemis 3 avverrebbe all’inizio del 2027, afferma il rapporto.

Affinché tale tempistica di lancio venga rispettata, è necessario risolvere una seconda preoccupazione urgente relativa a un cambiamento di progettazione delle tute spaziali sviluppate da Axiom Space. All’inizio di quest’anno, la società ha presentato un prototipo della tuta, che avrebbe noleggiato alla NASA per le missioni di sbarco sulla Luna di Artemis. Finora, Axiom ha completato due tappe fondamentali nel lavoro relativo allo sviluppo delle tute spaziali, ma sono ancora nelle fasi iniziali di sviluppo, afferma l'ultimo rapporto GAO.

artemis axiomspace suit presentation

Nell'immagine la presentazione della tuta spaziale lunare di Axiom Space, tenutasi lo scorso anno. Credito: Axiom Space.

Gran parte del lavoro in sospeso sembra essere legato al design della tuta. La NASA richiede ad Axiom di sviluppare una tuta in grado di fornire 60 minuti di supporto vitale di emergenza, ma "il progetto originale della NASA non forniva la quantità minima di supporto vitale di emergenza necessaria per la missione Artemis 3," secondo il rapporto.

Quindi Axiom ora prevede di riorganizzare i componenti della tuta spaziale in modo che possa ospitare serbatoi di ossigeno più grandi, ma se ciò non fosse possibile, dovrà modificare il design attuale, il che richiederebbe più tempo.

Se la NASA posticipasse ufficialmente la data di lancio di Artemis 3 al 2027, finirebbe per essere un anno prima rispetto al suo obiettivo originale del 2028. L’amministrazione Trump nel 2019 aveva fissato una scadenza del 2024 (data che molti osservatori avevano ritenuto irrealistica) che la NASA alla fine è stata costretta a spostare all’attuale stima di lancio nel dicembre 2025.

Ma anche la NASA ha ritenuto ottimistica la data del 2025 e, già lo scorso giugno, la leadership dell'agenzia aveva sottolineato che i ritardi nello sviluppo di HLS/Starship rendevano improbabile il rispetto di tale tempistica per Artemis-3. In effetti, anche un volo di prova della Starship pienamente riuscito sarebbe solo l’inizio degli sforzi di sviluppo di SpaceX per un lander lunare. L’azienda dovrà poi dimostrare il trasferimento di propellente criogenico in orbita e la capacità di lanciare astronavi con una cadenza regolare e rapida per riempire un serbatoio di propellente in orbita terrestre bassa che dovrà rifornire quindi il veicolo HLS per la sua missione sulla Luna.

Artemis III Concept of Operations October 2023

Nell'illustrazione le varie fasi della missione Artemis 3. Credito: NASA.

Durante il convegno von Braun Space Exploration Symposium della American Astronautical Society’s in Huntsville, Alabama, tenutosi il 25 ottobre, Lakiesha Hawkins, assistente vice amministratore associato presso l'ufficio del programma "Moon to Mars" della NASA, ha affermato che l'agenzia prevede un numero totale di lanci per ciascuna missione Starship HLS, nella prima fase, molto più alto di quello che SpaceX ha dichiarato in precedenza.

Musk, nel 2021, disse di ritenere che non sarebbero stati necessari più di otto lanci di navi cisterna Starship, aggiungendo che ne potevano bastare soltanto quattro. Tali lanci, ha affermato, avverrebbero secondo una “rotazione di sei giorni” che coinvolgerebbe sia il sito di lancio Starbase a Boca Chica, sia la nuova piattaforma di lancio di Starship che SpaceX sta costruendo presso il complesso di lancio 39A del Kennedy Space Center. Sebbene SpaceX abbia dimostrato la capacità di lanciare frequentemente il razzo Falcon 9 (ha effettuato due lanci di questo tipo nel fine settimana appena prima e dopo il lancio della Starship), quella cadenza è arrivata dopo solo molti anni di lavoro da parte di SpaceX. E mancano attualmente poco più di due anni ad Artemis 3.

SpaceX ha eseguito due voli di prova finora del sistema integrato Starship, quello di aprile e quello di novembre di quest’anno. Nonostante gli evidenti progressi ottenuti con ITF-2, però, non tutti gli obiettivi sono stati raggiunti per ora. Anche un volo di prova della Starship pienamente riuscito sarebbe solo l’inizio degli sforzi di sviluppo di SpaceX per un lander lunare. L’azienda dovrà infatti dimostrare il trasferimento di enormi quantità di propellente criogenico in orbita e la capacità di lanciare astronavi con una cadenza regolare e rapida per riempire un serbatoio di propellente in orbita bassa terrestre che alimenterebbe quindi la nave lander lunare Starship HLS per la sua missione sulla Luna.

Adesso le tempistiche di Artemis-3 rischiano di avvicinarsi sempre di più alla data di primo allunaggio umano del programma cinese, attualmente previsto nel 2029. La nuova gara per la Luna, stavolta pensata per restare, è sempre più una sfida fra le due superpotenze Stati Uniti e Cina come lo era stata, quasi 60 anni fa, quella tra USA e URSS.