Scritto: Sabato, 26 Febbraio 2022 19:54 Ultima modifica: Domenica, 27 Febbraio 2022 04:52

John Glenn, primo americano in orbita


Il 20 febbraio 1962 l'astronauta della NASA, John Glenn, volava in orbita con la capsula Mercury. Sono passati 60 anni da quella storica missione, vissuta dagli americani, come una tardiva rivincita sul volo di Gagarin.

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Nella foto John Glenn mentre sta per entrare nella capsula Mercury-Friendship 7 per lo storico volo.
Nella foto John Glenn mentre sta per entrare nella capsula Mercury-Friendship 7 per lo storico volo.
Crediti: NASA.

 Nel febbraio 1962, la corsa allo spazio tra gli Stati Uniti e l'Unione Sovietica era in pieno svolgimento. Entrambe le nazioni avevano sviluppato veicoli spaziali per inviare umani nello spazio e selezionato un gruppo di piloti per volare su quei veicoli spaziali. I sovietici fecero un balzo in avanti piazzando il primo uomo, Jurij A. Gagarin, nello spazio il 12 aprile 1961, con un volo di un'orbita intorno alla Terra a bordo della sua navicella spaziale Vostok. Gli Stati Uniti avevano risposto con due missioni Mercury pilotate suborbitali, lanciate con i poco performanti razzi Redstone. Successivamente, il 6 agosto 1961, i sovietici mantennero un cosmonauta nello spazio per un'intera giornata. Si trattava di German Stepanovič Titov con la Vostok-2.

 Finalmente, il 20 febbraio 1962, l'astronauta John H. Glenn divenne il primo americano ad orbitare attorno alla Terra durante la missione Mercury-Atlas 6 di tre orbite, a bordo della navicella che chiamò Friendship 7.

 Il progetto Mercury è stato il primo programma di volo spaziale umano d'America. Lo Space Task Group presso il Langley Research Center della NASA a Hampton, in Virginia, sotto la direzione di Robert R. Gilruth, avviò il progetto nell'ottobre 1958 con tre obiettivi: portare in orbita un veicolo spaziale con equipaggio, indagare sulla capacità dell'uomo di vivere e svolgere compiti nello spazio e recuperare in sicurezza sia il veicolo spaziale che, ovviamente, il membro dell'equipaggio. Nell'aprile 1959, la NASA annunciò la selezione di sette astronauti che avrebbero intrapreso le missioni Mercury. Dopo alcuni lanci fallimentari, il primo test non pilotato riuscito del veicolo spaziale monoposto ebbe luogo nel dicembre 1960, lanciato in un volo suborbitale in cima a un razzo Redstone. Un volo simile, un mese dopo, trasportava Ham, uno scimpanzé. L'astronauta Alan B. Shepard completò il primo volo spaziale americano il 5 maggio 1961, una missione suborbitale di 15 minuti a bordo della sua capsula Freedom 7. Virgil I. "Gus" Grissom effettuò una missione simile il 21 luglio a bordo della Liberty Bell 7. Il primo volo orbitale Mercury senza pilota di successo, utilizzando il più potente razzo Atlas, volò nel settembre 1961, seguito dal volo di due orbite dello scimpanzé Enos il 29 novembre. Il passo successivo era quello di far volare un astronauta in una missione orbitale.

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Nella foto l'astronauta John H. Glenn, a destra, e la sua riserva, M. Scott Carpenter. Crediti: NASA.

  Il 29 novembre 1961, Gilruth, allora direttore del Manned Spacecraft Center (MSC), ora Johnson Space Center della NASA a Houston, annunciò la selezione dell'astronauta John H. Glenn per la prima missione orbitale, con M. Scott Carpenter come sua riserva. Dopo mesi di addestramento e preparativi della navicella spaziale e del suo veicolo di lancio Atlas, Glenn indossò la sua tuta spaziale e salì a bordo di Friendship 7 per un tentativo di lancio il 27 gennaio 1962. Il direttore del lancio fermò il conto alla rovescia a T-13 minuti a causa di nuvole fitte ciò avrebbe impedito l'osservazione dell'ascesa del razzo. I funzionari riprogrammarono il lancio e i ritardi meccanici e meteorologici aggiunsero ulteriori rinvii. Il 20 febbraio, dopo una colazione a base di carne e uova, Glenn si vestì di nuovo nell'Hangar S, una struttura affittata da Cape Operations di MSC dalla Cape Canaveral Air Force Station, l'odierna Cape Canaveral Space Force Station. Salì a bordo di un furgone di trasferimento che lo portò nel viaggio di 6,5 km, della durata di 11 minuti, fino alla rampa del Launch Complex 14.

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L'astronauta di Friendship 7 John H. Glenn, a sinistra, lascia gli alloggi dell'equipaggio con medico il volo Dr. William K. Douglas ed il tecnico delle tute Joseph W. "Joe" Schmitt. Crediti NASA

 Assistito dalla squadra tecnica della rampa, guidata dal mitico Guenter F. Wendt, Glenn si infilò nell'angusta capsula. Qui venne assicurato al seggiolino con le cinture di sicurezza e il portello venne chiuso. Il portello venne imbullonato in posizione alle 12:10 UTC. La maggior parte dei 70 bulloni era stata assicurata, quando si scoprì che uno di essi era rotto. Ciò causò un ritardo di 42 minuti mentre tutti i bulloni venivano rimossi, il bullone difettoso venne sostituito e il portello venne riavvitato in posizione. Il conteggio fu ripreso alle 11:25 UTC e la torre di servizio venne allontanata alle 13:20 UTC. Alle 13:58 UTC il conteggio sospeso per 25 minuti mentre una valvola del propellente dell'ossigeno liquido veniva riparata.

 Dopo diversi ritardi quindi, il conto alla rovescia finalmente raggiunse lo zero alle 9:47 a.m. EST (le 14:47 UTC) e i tre motori principali del razzo Atlas si accesero.

 Dopo due ore e 17 minuti di attesa e tre ore e 44 minuti dopo che Glenn era entrato nella Friendship 7, l'ingegnere TJ O'Malley aveva premuto il pulsante per lanciare la navicella spaziale. Scott Carpenter pronunciò la famosa frase "Godspeed, John Glenn". A causa di un problema tecnico nella radio di Glenn, egli non fu in grado di sentire la frase di Carpenter durante il lancio.Al decollo la frequenza cardiaca di Glenn era salita a 110 battiti al minuto.

 Quattro secondi dopo, il razzo si alzò dalla rampa di lancio su una colonna di fuoco. Due minuti e nove secondi dopo, i due motori del razzo si spensero come previsto e vennero sganciati, l'Atlas continuò a sfruttare la potenza del singolo motore montato al centro. A cinque minuti ed un secondo dall'inizio del volo, il motore centrale si spense e Friendship 7 si separò due secondi dopo. Glenn era in orbita!

 Un team di ingegneri monitorò il conto alla rovescia e il lancio dal Mercury Control Center (MCC) situato nell'edificio 1385 a Cape Canaveral, guidato dal direttore di volo Christopher C. Kraft, che era anche capo delle operazioni di volo del MSC. Carpenter fungeva da comunicatore della capsula, o capcom, l'unica persona in MCC che comunicava con l'astronauta in orbita. Una rete globale di stazioni di localizzazione situate lungo il percorso terrestre sorvolato del veicolo spaziale supportava il team nell'MCC.

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Decollo di Friendship 7 con Glenn a bordo di un razzo Atlas dalla rampa 14 presso la Cape Canaveral Air Force Station, in Florida. Crediti NASA

 Poco dopo essersi separato dal razzo, la capsula Friendship 7 venne fatta ruotare, viaggiando così con il suo scudo termico nella direzione del volo. Guardando fuori dall'oblò, Glenn osservò lo stato della Florida e lo fotografò con la sua fotocamera Ansco Autoset. Egli seguì il razzo per otto minuti mentre lentamente cadeva fuori dalla vista. Glenn riferì di sentirsi bene in assenza di gravità e, controllando i sistemi della sua navicella spaziale, riferì che tutto funzionava come previsto. Durante la sua prima orbita, mentre sorvolava i successivi siti a terra, Glenn continuò a riferire sulle condizioni sue e della navicella spaziale, controllando con successo l'assetto della capsula. Osservò il suo primo tramonto orbitale sull'Oceano Indiano e l'alba sull'Oceano Pacifico, incluso il fenomeno delle "lucciole", particelle di ghiaccio che viaggiavano con la sua navicella spaziale illuminata dal Sole nascente. Glenn mangiò il suo unico cibo durante la missione, un tubo di salsa di mele, e prese una pillola di xilitolo come parte di un esperimento che studiava la digestione durante il volo spaziale. Con tutti i sistemi che funzionano bene, attraverso la stazione di localizzazione a Guaymas, in Messico, MCC dette a Glenn un "prova" per la sua seconda orbita. Quando la sua navicella spaziale iniziò a spostarsi dal suo assetto normale, Glenn la riportò facilmente al suo corretto orientamento.

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Una telecamera automatica all'interno di Friendship 7 registra l'astronauta John H. Glenn durante il suo volo orbitale. Crediti NASA

 Mentre passava sopra Cape Canaveral, all'inizio della sua seconda orbita, i controllori notarono un segnale che indicava che la sacca di atterraggio della navicella, utilizzata per attutire l'impatto durante l'ammaraggio, si era dispiegata, il che significava che lo scudo termico, necessario per il rientro, non era più al suo posto. Sebbene gli ingegneri ritenessero che il segnale fosse errato, escogitarono il piano per mantenere agganciato il pacchetto dei retrorazzi anche dopo l'accensione, sperando che le cinghie sarebbero state abbastanza forti da mantenere lo scudo termico in posizione se il sacco di atterraggio fosse stato effettivamente dispiegato. Sebbene il problema non fosse stato spiegato esplicitamente, tutte le stazioni di terra consigliarono a Glenn di assicurarsi che l'interruttore di apertura della sacca di atterraggio fosse in posizione "off". Comunque, la seconda orbita di Glenn attorno alla Terra passò senza incidenti, con l'astronauta che conduceva esperimenti e fotografava il pianeta che scorreva sotto di lui. Mentre passava sopra le Hawaii, ricevette il "via" per procedere alla sua terza e ultima orbita. I controllori incaricarono Glenn di posizionare l'interruttore della sacca di atterraggio in posizione automatica e, in caso di accensione di una spia, di mantenere il pacco di retrorazzi in posizione anche dopo il suo funzionamento. Avendo dedotto quale fosse il problema, Glenn riferì di non aver sentito rumori di urto durante le manovre di assetto, le quali avrebbero indicato che la sacca di atterraggio si era aperta.

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Glenn ha scattato questa fotografia della Florida poco dopo il lancio. Crediti: NASA

 Avvicinandosi alla costa della California, la navicella spaziale accese i suoi tre retrorazzi per rallentare la velocità, con Glenn che riferì: "Ragazzi, mi sento come se fossi a metà strada dalle Hawaii!" Gli ingegneri monitorarono da vicino il rientro di Friendship 7 nell'atmosfera terrestre. Il temporaneo blackout radio, della durata di quattro minuti e 20 secondi, causato dall'accumulo di gas ionizzati attorno al veicolo spaziale mentre frenava attraverso gli strati superiori dell'atmosfera, si verificò come previsto. Glenn descrisse il rientro come "una vera palla di fuoco all'esterno", poiché i pezzi del del pacco dei retrorazzi, che bruciavano, passavano davanti al suo finestrino. Egli controllò manualmente l'assetto del veicolo spaziale durante l'ingresso in atmosfera, esaurendo infine la sua scorta di carburante. Il paracadute di guida si aprì presto, a circa 8.500 metri di altezza, per rallentare e stabilizzare il veicolo spaziale, seguito dal paracadute principale rosso e bianco dal diametro di 19 metri ad una quota di 3.291 metri.

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Un'illustrazione della Mercury Friendship 7 del volo orbitale di John H. Glenn con ancora la torre di fuga. Crediti Giuseppe De Chiara

 Friendship 7 toccò l'oceano alle 14:43 a.m. EST (le 19:43 UTC) a circa 1.287 km a sud-est di Cape Canaveral, nelle vicinanze dell'isola di Grand Turk nelle isole Turks e Caicos, dopo un volo della durata di 4 ore, 55 minuti e 23 secondi. La Marina degli Stati Uniti aveva designato la portaerei U.S.S. Randolph (CVS-15) come principale nave da recupero, ma poiché Friendship 7 atterrò a 66 km a ovest e 30,5 km a nord del previsto obiettivo di ammaraggio, la nave più vicina, il cacciatorpediniere U.S.S. Noa (DD-841), completò il recupero dall'acqua. I marinai a bordo di Noa avvistarono Friendship 7 che scendeva con il suo paracadute da un'altitudine di 1.500 metri e ad una distanza di circa 9,5 km. Il Noa si fermò accanto alla capsula, mantenendo il contatto radio con Glenn durante l'operazione di recupero, che durò 21 minuti dall'atterraggio al posizionamento della capsula sul ponte laterale della nave. Seduto nella capsula ancora calda, Glenn fece saltare il portello laterale, preferendo quella via di uscita al più difficile portello sopra la testa. Dopo la sua uscita, un team di medici scortò Glenn nell'infermeria della nave dove si tolse la tuta spaziale, face una doccia, tanto necessaria, e si sottopose a un breve esame medico che lo trovò leggermente disidratato ma per il resto in ottime condizioni fisiche. Glenn mangiò il suo primo cibo, a parte il tubetto di salsa di mele, dalla colazione compita presto quella mattina. Indossando ancora la tuta da volo, Glenn tornò per ispezionare la sua navicella spaziale e attese un elicottero che lo riportò sulla Randolph.

 L'elicottero della Randolph si librò sul ponte del Noa e issò Glenn a bordo. L'elicottero consegnò Glenn sulla portaerei dove ricevette un esame fisico più approfondito da un team di medici della Marina, che lo dichiararono in forma e in buona salute. Glenn venne quindi trasportato in aereo all'isola di Grand Turk, arrivando lì circa cinque ore dopo l'ammaraggio. Dopo un altro esame medico, Glenn finalmente si addormentò, più di 23 ore dopo essersi svegliato quella mattina per la sua storica giornata.

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Friendship 7, con l'astronauta John H. Glenn ancora all'interno, pochi minuti dopo l'ammaraggio. Crediti: NASA

 Glenn trascorse i due giorni successivi sull'isola di Grand Turk, sottoponendosi a esami medici più approfonditi dallo stesso team di medici che lo aveva esaminato prima del volo. Egli iniziò anche i suoi debriefing di ingegneria post-volo. Cinque dei suoi compagni astronauti Mercury si unirono a lui sull'isola di Grand Turk. Nelle ore precedenti l'alba del 23 febbraio, il vicepresidente Lyndon B. Johnson arrivò per accompagnare Glenn nel volo di ritorno negli Stati Uniti. Nonostante l'ora mattutina, gran parte della popolazione locale si presentò per vedere Johnson e Glenn. I due arrivarono alla Patrick Air Force Base (AFB), vicino a Cape Canaveral, in tarda mattinata. La moglie di Glenn, Annie, e i loro due figli, David e Lynn, lo incontrarono a Patrick.

 Da Patrick AFB, i Glenn e il vicepresidente Johnson risalirono la costa fino a Cape Canaveral, partecipando a una parata attraverso Cocoa Beach. Alla Skid Strip di Cape Canaveral incontrarono il presidente John F. Kennedy, che era appena arrivato. Glenn viaggiò con la limousine presidenziale fino all'Hangar S, dove il presidente Kennedy gli conferì la medaglia al servizio distinto della NASA. Glenn rispose con la sua solita umiltà: "Vorrei considerare di essere stato una figura di spicco per tutto questo grande, tremendo sforzo, e sono molto orgoglioso della medaglia che ho sul bavero". Seguì quindi una visita all'MCC, dove il direttore di volo Kraft e l'astronauta Shepard guidarono il tour, e all'LC-14, dove Glenn presentò al presidente un elmetto indossato dai lavoratori della rampa di lancio.

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L'astronauta John H. Glenn, al centro, dopo essere stato accolto a bordo della U.S.S. Randolph. Crediti: NASA

 Anche la capsula Friendship 7 tornò a Cape Canaveral dove si riunì assieme a Glenn all'evento all'Hangar S, dove il presidente Kennedy ebbe la possibilità di sbirciare nella navicella spaziale appena rientrata dallo spazio. Il 26 febbraio, Glenn e la sua famiglia si recarono a Washington, DC, dove parteciparono a un ricevimento alla Casa Bianca ospiti del presidente Kennedy. Nonostante la pioggia, migliaia di persone si presentarono per vederli mentre guidavano un corteo con il vicepresidente Johnson verso il Campidoglio, dove Glenn si rivolse a una sessione congiunta del Congresso. Più tardi nel corso della giornata, parteciparono a una cena in loro onore al Dipartimento di Stato, dove il dessert conteneva il gelato dedicato alla Mercury.

 Il 1 ° marzo, accompagnati dal vicepresidente Johnson, i Glenn presero parte a una parata a New York City, dove la polizia stimò che quattro milioni di persone si fossero recate a vederli, lanciando una quantità record di nastri di carta per telescriventi. Glenn tenne un discorso al municipio, partecipò a numerosi ricevimenti e ricevette numerosi premi tra cui la Medaglia d'Onore della città di New York. Si rivolse a una sessione informale delle Nazioni Unite. Due giorni dopo, Concord City, Ohio, città natale dei Glenn, li accolse con una parata e diversi eventi speciali.

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Il presidente John F. Kennedy scruta all'interno di Friendship 7 mentre l'astronauta John H. Glenn lo osserva. Crediti: NASA

 Tre mesi dopo il suo volo nell'orbita terrestre, la capsula Friendship 7 iniziò la sua prossima missione, popolarmente conosciuta come il suo "tour della quarta orbita". La US Information Agency e la NASA organizzarono un tour di tre mesi intorno al mondo che la portò in più di 20 paesi, compresi tutti quelli che ospitavano una stazione di localizzazione della NASA. Si stima che quattro milioni di persone l'abbiano vistoa di persona e altri 20 milioni nei programmi televisivi locali. Un aereo cargo C-130 della US Air Force, decorato con le parole "Around the world with Friendship 7", trasportò la navicella spaziale in varie località, a partire da Hamilton, Bermuda, il 20 aprile 1962, attraverso l'America Latina, l'Europa, l'Africa e l'Asia e Australia. Dopo il suo quarto tour in orbita, il 6 agosto 1962, la famosa navicella spaziale venne esposta temporaneamente nella sala espositiva della NASA alla Century 21 Exposition, nota anche come Fiera Mondiale, a Seattle.

 Il 23 febbraio 1963, la NASA consegnò formalmente la navicella, insieme alla tuta spaziale di Glenn e altri manufatti, alla Smithsonian Institution di Washington, DC, dove risiede da allora. Attualmente è in mostra presso lo Stephen F. Udvar-Hazy Center dello Smithsonian's National Air and Space Museum a Chantilly, Virginia. Per quanto riguarda l'MCC di Cape Canaveral, sebbene l'edificio che lo ospita sia stato demolito nel 2010, la sala di controllo è stata rimossa, ricollocata e accuratamente restaurata ed è esposta al Kurt Debus Conference Center presso il Centro visitatori del Kennedy Space Center della NASA in Florida. Una replica a grandezza naturale di Friendship 7 è in mostra all'ingresso dell'aeroporto internazionale Jags McCartney sull'isola di Grand Turk, dove i funzionari hanno ribattezzato la strada d'ingresso principale 'John Glenn Drive'.

 Questa missione fu, per la NASA, un'altro importante tassello in quella gara che la portò a battere l'Unione Sovietica con lo storico sbarco lunare di appena 7 anni dopo.

Letto: 1333 volta/e Ultima modifica Domenica, 27 Febbraio 2022 04:52

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Massimo Martini

Sono appassionato di astronomia e di astronautica fin da quella notte del luglio 1969 quando, a poco più di sei anni, vidi i primi uomini mettere piede sulla Luna. La passione è cresciuta con gli anni e, sebbene non si sia trasformata in attività lavorativa, sono diventato un grande appassionato. Nel 1992, in pieno viaggio di Nozze, sono riuscito a trascinare persino la mia dolce metà al Kennedy Space Center per vedere il lancio del primo italiano nello spazio. Dal 2000 al 2017 ho realizzato e curato il sito astronautica.us che è stato sempre aggiornato ed il più possibile affidabile nelle informazioni. Purtroppo, per motivi personali sono stato costretto a chiudere il sito nel luglio 2017.
Sono stato, assieme a mia moglie, uno dei responsabili delle prime tre edizioni della convention 'AstronautiCON', che hanno visto anche la presenza di illustri ospiti nel campo astronautico. Al momento collaboro saltuariamente con la rivista del settore 'Spazio Magazine', attivamente con il sito aliveuniverse.today ed ho una rubrica fissa astronomica sul magazine locale 'Quello che c'è'.

www.astronautica.us | Questo indirizzo email è protetto dagli spambots. È necessario abilitare JavaScript per vederlo.
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