Questo mondo è un gigante gassoso simile a Giove ma più caldo, a circa 880 anni luce di distanza dalla Terra.

WASP-121 b è così vicino alla sua stella madre che il periodo orbitale è di soli 1,27 giorni. Ciò significa che il pianeta è bloccato in rotazione sincrona, cioè rivolge sempre lo stesso emisfero verso la stella come la Luna nostra mostra sempre la stessa faccia alla Terra. Le temperature sul lato diurno del pianeta si avvicinano ai 1.900 gradi Celsius, mentre scendono fino a 1.200 gradi Celsius sul lato buio.
Il gioviano caldo è già stato al centro di diversi studi che hanno evidenziato le peculiarità della sua atmosfera esotica. I venti, che soffiano fino a 5 chilometri al secondo, le condizioni di temperatura estreme e la dicotomia tra lato diurno e notturno creano cocktail improbabili di molecole che formano nubi di ferro, titanio e corindone (un ossido di alluminio, appartenente al gruppo dell'ematite).

WASP-121 b, ovviamente, non è abitabile ma questo risultato rappresenta un importante passo avanti nello studio dei modelli meteorologici su mondi lontani e per la ricerca di pianeti abitabili.

Lo studio è stato pubblicato sul server prestampa arXiv.

 

Meteorologia aliena

Il team ha rielaborato quattro osservazioni di imaging e spettroscopia di Hubble effettuate due nel 2016 e poi nel 2018 e 2019, scoprendo che il pianeta ha un’atmosfera dinamica, che cambia nel tempo. Quindi, ha utilizzato sofisticate tecniche di modellazione per dimostrare che queste drammatiche variazioni temporali potrebbero essere spiegate da modelli meteorologici atmosferici.

L'atmosfera dell'esopianeta ha mostrato notevoli differenze tra un'osservazione e l'altra. 
"Il set di dati assemblato rappresenta una quantità significativa di tempo di osservazione per un singolo pianeta ed è attualmente l'unico insieme coerente di osservazioni ripetute", ha affermato nel comunicato Quentin Changeat, ricercatore dell'Agenzia Spaziale Europea presso lo Space Telescope Science Institute di Baltimora. "Le informazioni che abbiamo estratto da quelle osservazioni sono state utilizzate per dedurre la chimica, la temperatura e le nubi dell’atmosfera di WASP-121 b in momenti diversi. Questo ci ha fornito un quadro squisito del pianeta che cambia nel tempo".

I modelli computazionali hanno poi evidenziato che si formano enormi tempeste e cicloni, ripetutamente creati e distrutti a causa della grande differenza di temperatura tra il lato rivolto alla stella e il lato buio dell’pianeta. Inoltre, ci deve essere una compensazione tra la regione più calda e il punto del pianeta più vicino alla stella, nonché una variabilità nella composizione chimica dell’atmosfera, dice il team. Queste due regioni su WASP-121 b non coincidono ma, stranamente, la longitudine in cui l’atmosfera è più calda non è esattamente di fronte alla stella ma è spostata verso est, di circa 9 gradi

"I notevoli dettagli delle nostre simulazioni dell'atmosfera degli esopianeti ci consentono di modellare accuratamente il tempo su pianeti ultra caldi come WASP-121 b", ha spiegato Jack Skinner, ricercatore post-dottorato presso il California Institute of Technology di Pasadena e coautore dello studio. “Qui facciamo un significativo passo avanti combinando i vincoli osservativi con le simulazioni atmosferiche per comprendere le variazioni meteorologiche nel tempo su questi pianeti”.

"Questo è un risultato estremamente entusiasmante mentre andiamo avanti nell'osservazione dei modelli meteorologici sugli esopianeti", ha affermato Changeat. "Studiare il clima degli esopianeti è vitale per comprendere la complessità delle atmosfere degli esopianeti su altri mondi, soprattutto nella ricerca di esopianeti con condizioni abitabili".

 Questa visualizzazione mostra i modelli meteorologici sull'esopianeta WASP-121 b, noto anche come Tylos. Questo video è stato rallentato per osservare più da vicino i modelli nell'atmosfera dell'esopianeta.