A una distanza di 163.000 anni luce dalla Terra, questo è al momento il disco circumstellare più distante attorno a una stella massiccia rilevato direttamente.
Circonda una giovane stella massiccia situata in un vivaio stellare chiamato N180, residente nella Grande Nube di Magellano, una galassia nana vicina alla nostra. 

La scoperta è avvenuta utilizzando l'Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) in Cile,  di cui l"ESO (Osservatorio Europeo Australe) è partner, osservando i movimenti nel gas attorno al giovane oggetto stellare. Quando la materia viene attratta verso una stella che sta crescendo, non può cadervi direttamente ma va a formare un disco piatto in rotazione intorno alla stella stessa. Il disco ruota più velocemente andando verso il centro e questa differenza di velocità è la prova inconfutabile che mostra agli astronomi la presenza di un disco di accrescimento.

Questi risultati fanno seguito alle osservazioni effettuate con lo strumento MUSE (Multi Unit Spectroscopic Explorer) installato sul VLT (Very Large Telescope) dell'ESO, che aveva già individuato un getto proveniente da una stella in formazione in quella regione.

I risultati del team sono stati pubblicati sulla rivista Nature.

disco circumstellare HH1177

Il disco e il getto del giovane sistema stellare HH 1177 visti con MUSE e ALMA.
Crediti: European Southern Observatory

 

Il primo disco circumstellare extragalattico osservato nel visibile

 L'autrice principale dello studio, la dottoressa Anna McLeod del Center for Extragalactic Astronomy, Durham University, ha dichiarato: "Quando ho visto per la prima volta la prova di una struttura rotante nei dati ALMA, non potevo credere che avessimo rilevato il primo disco di accrescimento extragalattico; è stato un momento speciale". "Sappiamo che i dischi sono vitali per la formazione di stelle e pianeti nella nostra galassia, e qui, per la prima volta, ne vediamo la prova diretta in un'altra galassia, ha spiegato.

"Siamo in un'era di rapido progresso tecnologico per quanto riguarda le strutture astronomiche".
"Essere in grado di studiare come si formano le stelle a distanze così incredibili e in una galassia diversa è molto emozionante".

Le stelle massicce, come quella osservata qui, si formano molto più rapidamente e vivono una vita molto più breve rispetto alle stelle di piccola massa come il nostro Sole. Nella nostra galassia, questi oggetti sono notoriamente difficili da osservare perché spesso rimangono immersi nel materiale polveroso da cui si formano, che li nasconde alla vista.

A differenza dei dischi circumstellari simili della Via Lattea, questo sistema è visibile otticamente, probabilmente a causa del minor contenuto di polvere e metalli nell’ambiente circostante. E ciò offre agli astronomi uno sguardo approfondito sulle dinamiche di accrescimento.

Si stima che la stella abbia circa 15 volte la massa del nostro Sole.

Il successo del rilevamento di questo disco circumstellare extragalattico aumenta le prospettive di trovarne altri simili. Lo studio della formazione di stelle e dischi in diversi ambienti galattici aiuterà a completare la nostra comprensione delle origini stellari.