Il team di scienziati guidato da Matthew Siegler, professore di ricerca SMU e ricercatore presso il Planetary Science Institute, ha pubblicato i risultati su Nature, ottenuti utilizzando dati sulla frequenza delle microonde. Questi hanno permesso di misurare il calore proviene da una concentrazione di elementi radioattivi di una sospetta caratteristica vulcanica sotto la superficie della Luna, nota come Compton -Belkovich. Secondo gli scienziati, si tratta di una massa di batolite, un tipo di roccia ignea intrusiva che si trova anche sulla Terra, generalmente costituita da graniti e granodioriti.

"I batoliti sono molto più grandi dei vulcani in superficie", spiega Siegler e la struttura individuata sulla Luna è di ben circa 50 chilometri di diametro.

 

Granito sulla Luna?

Il granito è abbondante sulla Terra ma estremamente raro altrove nel Sistema Solare. Deriva dalla cristallizzazione di un magma all'interno della crosta del pianeta ma richiede condizioni specifiche per formarsi. Queste includono molta acqua liquida e tettonica a placche, che aiutano insieme a sciogliere e riciclare il materiale. Ma la Luna non ha né l'una né l'altra eppure, in quella regione vicino al polo nord sul lato nascosto del nostro satellite, gli strumenti a microonde sugli orbiter cinesi Chang'e 1 e Chang'e 2 hanno rilevato qualcosa di strano. Un calore anomalo, circa 20 volte superiore alla media degli altopiani lunari. Questi dati sono stati condivisi pubblicamente dalla China National Space Administration (CNSA) e analizzati dal team guidato da Siegler.

"Quello che abbiamo scoperto è che una delle zona vulcaniche lunari sospette, nota come Compton-Belkovich, brillava assolutamente alle lunghezze d'onda delle microonde", dice Siegler. "Ciò significa che è calda, non necessariamente in superficie, come si vedrebbe nell'infrarosso ma sotto la superficie".
"L'unico modo per spiegare questa anomalia è calore extra proveniente da qualche parte sotto la caratteristica all'interno della crosta lunare più profonda. Quindi Compton-Belkovich, che si pensa fosse un vulcano, nasconde anche una grande fonte di calore al di sotto".

L'analisi condotta da Siegler e dai suoi colleghi indica che la fonte del calore possa essere una matrice granitica di elementi radioattivi.

Questa, dicono i ricercatori, è la prova di un sistema "idraulico" del magma evoluto sulla Luna, molto più grande di quanto si pensasse.

Un sistema così grande ha bisogno di almeno una condizione per esistere: un grande pennacchio di mantello che si nutre di magma dall'interno; una sacca anomala bagnata all'interno della Luna in quella posizione; o un deposito di elementi in grado di fornire abbastanza materiale radiogeno per produrre abbastanza calore per una rifusione coerente. Tutti e tre i presupposti implicano incoerenze compositive su larga scala all'interno della Luna che devono essere spiegate.
"Se non hai acqua, ci vogliono situazioni estreme per fare il granito. Quindi, ecco questo sistema senza acqua e senza tettonica a placche ma con il granito", dice Siegler e si chiede: "C'era acqua sulla Luna, almeno in questo punto? O era solo particolarmente calda?"