Finora, abbiamo cercato l'abitabilità e la vita guardando ai pianeti simili alla Terra, per dimensioni, massa, temperatura e composizione atmosferica. Tuttavia, gli astronomi dell'Università di Cambridge ritengono che ci siano possibilità più promettenti là fuori. I ricercatori hanno identificato una nuova classe di pianeti abitabili, soprannominati "Hycean", caldi, ricoperti di oceani con atmosfere ricche di idrogeno e molto numerosi. Secondo la nuova ricerca, pubblicata su The Astrophysical Journal, grazie a questa scoperta potremmo trovare biofirme aliene nei prossimi due o tre anni.


I pianeti Hycean

"I pianeti Hycean aprono una strada completamente nuova nella nostra ricerca di vita altrove", ha affermato il dott. Nikku Madhusudhan dell'Istituto di Astronomia di Cambridge, che ha guidato la ricerca.
Molti dei principali candidati Hycean identificati dai ricercatori sono più grandi e più caldi della Terra ma hanno ancora le caratteristiche per ospitare grandi oceani che potrebbero supportare la vita microbica, simile a quella che si trova in alcuni degli ambienti acquatici più estremi che conosciamo. Questi pianeti potrebbero risiedere anche in una zona abitabile molto più ampia, o "Goldilocks zone", rispetto ai classici pianeti terrestri.

Da quando il primo esopianeta è stato identificato quasi trent'anni fa, sono stati scoperti migliaia pianeti extrasolari. La stragrande maggioranza sono pianeti con dimensioni tra la Terra e Nettuno, le cosiddette super-Terre o mini-Nettuno, prevalentemente rocciosi o giganti di ghiaccio con atmosfere ricche di idrogeno.
La maggior parte dei mini-Nettuno è oltre 1,6 volte la dimensione della Terra: più piccoli di Nettuno ma troppo grandi per avere degli interni rocciosi. Studi precedenti su tali pianeti hanno scoperto che la pressione e la temperatura al di sotto delle loro atmosfere ricche di idrogeno sarebbero troppo alte per sostenere la vita. Tuttavia, un recente documento sul mini-Nettuno K2-18b, la squadra di Madhusudhan ha dimostrato che non è proprio così. Il risultato ha portato a un'indagine molto più ampia e dettagliata sull'intera gamma di proprietà planetarie e stellari per stabilire quali esopianeti conosciuti possono soddisfare le condizioni per la vita e se le loro biofirme potrebbero essere osservabili dalla Terra.

La ricerca ha portato alla nuova classe di pianeti Hycean, con enormi oceani globali sotto atmosfere ricche di idrogeno. Questi possono essere fino a 2,6 volte più grandi della Terra ed avere temperature atmosferiche fino a quasi 200 gradi Celsius, ma le loro condizioni oceaniche potrebbero essere simili a quelle favorevoli alla vita microbica negli oceani della Terra. Tali pianeti includono anche mondi "oscuri" bloccati in rotazione sincrona con la loro stella madre, con condizioni abitabili solo sui loro lato notturno e mondi Hycean "freddi" che ricevono poche radiazioni dalle loro stelle.

Pianeti di queste dimensioni dominano la popolazione nota di esopianeti, anche se non sono stati studiati in modo così dettagliato come le super-Terre. I mondi Hycean sono probabilmente abbastanza comuni, il che significa che i luoghi più promettenti in cui cercare la vita altrove nella Galassia potrebbero essersi nascosti in bella vista. "Essenzialmente, quando abbiamo cercato le varie firme molecolari, ci siamo concentrati su pianeti simili alla Terra, che è un punto di partenza ragionevole", ha detto Madhusudhan. "Ma pensiamo che i pianeti Hycean offrano una migliore possibilità di trovare diverse tracce di biofirme". "È entusiasmante che condizioni abitabili possano esistere su pianeti così diversi dalla Terra", ha detto la co-autrice Anjali Piette, anche lei di Cambridge.


Alla ricerca di biofirme sui mondi Hycean

Madhusudhan e il suo team hanno scoperto che una serie di tracce di biomarcatori terrestri, che dovrebbero essere presenti nelle atmosfere di Hycean, sarebbero facilmente rilevabili con osservazioni spettroscopiche nel prossimo futuro. Le dimensioni maggiori, le temperature più elevate e le atmosfere ricche di idrogeno di questi mondi rendono le loro firme atmosferiche molto più rilevabili rispetto ai pianeti simili alla Terra.

Il team ha identificato un campione considerevole di potenziali pianeti Hycean che saranno i primi candidati per uno studio dettagliato con i telescopi di prossima generazione, come il James Webb Space Telescope (JWST), che dovrebbe essere lanciato entro la fine dell'anno. Questi pianeti orbitano tutti intorno a nane rosse a una distanza di 35-150 anni luce, vicini per gli standard astronomici. Le osservazioni JWST pianificate del candidato più promettente, K2-18b, potrebbero portare alla rilevazione di una o più biofirme.

"Un rilevamento della biofirma trasformerebbe la nostra comprensione della vita nell'universo", ha detto Madhusudhan. "Dobbiamo essere aperti su dove ci aspettiamo di trovare la vita e quale forma potrebbe assumere, poiché la natura continua a sorprenderci in modi spesso inimmaginabili".