La ricerca, pubblicata su The Astrophysical Journal Letters, è stata condotta dall'Università del Colorado Boulder.

Proxima Centauri è circa un ottavo della massa del nostro Sole ma è una nana rossa, un tipo stellare noto per i comportamenti capricciosi. Appartiene al sistema triplo Alfa Centauri, sul quale si concentrano molte aspettative nella ricerca dei pianeti simili alla Terra. Non solo perché Proxima è la stella più vicino a noi (si trova a soli 4,2 anni luce di distanza) ma perché in orbita nella sua fascia abitabile, è già stato individuato un pianeta potenzialmente roccioso, Proxima b, che potrebbe non essere solo (per un approfondimento si veda il mio recente articolo su OggiScienza).

Tuttavia, ci sono molti dubbi sull'ospitalità di Proxima b, in gran parte proprio per il carattere vivace della sua stella madre.

Il team, guidato dall'astrofisica Meredith MacGregor, ha osservato Proxima Centauri per 40 ore, nel corso di diversi mesi del 2019, utilizzando in tutto nove telescopi, tra terrestri e spaziali. Tra questi c'era Hubble, ALMA (Atacama Large Millimeter Array) e TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) della NASA. E, proprio in questo arco di tempo, Proxima ha dato il meglio di sé emettendo uno dei bagliore stellari più potenti mai osservati in tutta la galassia. Il flare era circa 100 volte più potente di qualsiasi brillamento simile osservato finora sul nostro Sole. L'evento è stato registrato da cinque osservatori su un ampio spettro di radiazione elettromagnetica.

"La stella è passata da normale a 14.000 volte più luminosa se vista a lunghezze d'onda ultraviolette nell'arco di pochi secondi", ha detto MacGregor, assistente presso il Center for Astrophysics and Space Astronomy (CASA) e del Dipartimento di Astrofisica e Scienze Planetarie (APS ) presso CU Boulder.

"È la prima volta che abbiamo questo tipo di copertura multi-lunghezza d'onda di un bagliore stellare", ha detto MacGregor. "Di solito sei fortunato se riesci a procurarti due strumenti".

Il brillamento si è verificato il 1 maggio 2019 ed è durato meno di 7 secondi.
Anche se non ha prodotto molta luce visibile, ha generato un'enorme ondata di radiazioni sia ultraviolette che radio (o millimetriche).

Queste nuove scoperte potrebbero suggerire una nuova fisica dei bagliori stellari.
"In passato, non sapevamo che le stelle potessero emettere flare nella gamma millimetrica, quindi questa è la prima volta che andiamo alla ricerca di brillamenti millimetrici", ha detto MacGregor.

Inoltre, questi flare non promettono nulla di buono per Proxima b ed altri potenziali pianeti in orbita attorno alla stella. "Se ci fosse vita sul pianeta più vicino a Proxima Centauri, dovrebbe apparire molto diversa da qualsiasi altra cosa sulla Terra", ha detto MacGregor. "Un essere umano su questo pianeta passerebbe un brutto momento".

Le nane rosse sono tra le stelle più comuni nella Via Lattea. "Molti degli esopianeti che abbiamo trovato finora sono intorno a questi tipi di stelle", ha detto. "Ma il problema è che sono molto più attive del nostro Sole. Si infiammano molto più frequentemente e intensamente".

Quel tipo di bagliore potrebbe non essere un evento raro su Proxima Centauri. Oltre al grande flare di maggio 2019, i ricercatori hanno registrato molti altri brillamenti durante le 40 ore di osservazione.
"I pianeti di Proxima Centauri vengono colpiti da qualcosa di simile non una volta in un secolo, ma almeno una volta al giorno, se non più volte al giorno", ha detto MacGregor.