La NASA afferma che sta studiando una perdita d'aria di lunga durata su un modulo della Stazione Spaziale Internazionale russa che recentemente ha raddoppiato la sua grandezza, ma che la perdita non rappresenta attualmente un rischio per la sicurezza.

 

La situazione non è grave ma preoccupa

In un briefing tenutosi il 28 febbraio sull'imminente missione Crew-8 alla stazione, il cui lancio è ora previsto per le prime ore di domenica 3 marzo 2024, Joel Montalbano, responsabile del programma ISS della NASA, ha affermato che la perdita nel modulo di servizio Zvezda è aumentata circa una settimana prima del lancio del cargo spaziale Progress MS-26 verso la stazione avvenuto lo scorso 15 febbraio. La navicella spaziale attraccò con successo all'estremità di coda del modulo Zvezda due giorni dopo.

Le squadre seguono la situazione con attenzione. Stiamo lavorando con i nostri colleghi russi sul passo successivo,” ha affermato Montalbano. "Al momento il problema non ha alcun impatto sulla sicurezza dell'equipaggio o sulle operazioni del veicolo."

Montalbano ha poi detto che la perdita è aumentata fino a raggiungere una velocità di oltre 0,9 chilogrammi di aria persa al giorno, il doppio della velocità precedentemente rilevata in quella parte di Zvezda. Quando la Progress attraccò alla stazione, l'equipaggio tenne il portello chiuso per circa 24 ore "per far smorzare tutto" e vedere se ciò influiva sulla perdita. "Niente è cambiato da allora."

La perdita si trova in un vestibolo noto come PrK tra il boccaporto di attracco e il resto del modulo. Quella sezione può essere sigillata per ridurre al minimo la perdita d'aria dal resto della stazione.

Montalbano ha raccontato che, una volta aperto il portello dopo l'attracco della Progress, è stato tenuto aperto per circa cinque giorni per consentire agli equipaggi di scaricare la navicella, poi è stato chiuso. Il portello resterà chiuso fino all'inizio di aprile. “Stiamo lavorando con i nostri colleghi russi sui prossimi passi,” ha confermato Montalbano, compresi i piani futuri per accedere al vestibolo e le modalità per studiare la perdita.

La perdita nel PrK è stata rilevata per la prima volta nel 2019 ed è stata ampiamente analizzata da Roscosmos e NASA. Ciò includeva l'applicazione di nastro Kapton per cercare di tappare la perdita, nonché l'installazione di misuratori per misurare le sollecitazioni sul modulo che potrebbero causare crepe.

In una presentazione di novembre al comitato per l'esplorazione umana e le operazioni del Consiglio consultivo della NASA, Robyn Gatens, direttore della ISS presso il quartier generale della NASA, ha osservato che il tasso di perdita di PrK all'epoca, circa 0,45 chilogrammi al giorno, era "gestibile" e poteva essere affrontato con misure come chiudendo il portello. “È ancora ben al di sotto del nostro tasso di perdita specifico sulla stazione spaziale, ma leggermente superiore al nostro tasso di perdita storico”.

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Nella foto l'equipaggio al completo di Spedizione 70 a bordo della ISS. In prima fila da sinistra ci sono gli ingegneri di volo Konstantin Borisov di Roscosmos, Jasmin Moghbeli della NASA e Satoshi Furukawa della JAXA (Japan Aerospace Exploration Agency). Nella fila posteriore ci sono il comandante Andreas Mogensen dell'ESA (Agenzia spaziale europea), l'ingegnere di volo della NASA Loral O'Hara e gli ingegneri di volo di Roscosmos Oleg Kononenko e Nikolaj Čub. Credito: NASA.

In quell'incontro Gatens ha minimizzato ogni preoccupazione riguardo ad un fallimento catastrofico. "C'è preoccupazione ogni volta che una struttura perde ed è per questo che il team continua a indagare e cercare di capirlo," disse . “Lo scenario peggiore sarebbe la perdita di quel boccaporto per la Stazione Spaziale, ma non è una preoccupazione esistenziale catastrofica per la stessa Stazione Spaziale Internazionale”.

La perdita di PrK è stata monitorata anche da un gruppo consultivo per la sicurezza aerospaziale della NASA, che in alcuni incontri passati ha espresso le sue preoccupazioni sulla perdita e sulle sue implicazioni per la stazione. La questione non è stata sollevata durante l’ultima riunione pubblica del comitato, tenutasi anch’essa il 28 febbraio, perché il comitato non ha ricevuto un briefing sulla stazione in questa riunione trimestrale.

 

Aspettando Crew-8

Intanto sulla ISS l'equipaggio di Spedizione 70 prosegue i lavori di manutenzione e gli esperimenti continuando a concentrarsi sull'imminente scambio dell'equipaggio commerciale. L'ingegnere di volo della NASA Loral O'Hara ha trascorso gran parte della sua giornata di venerdì 29 febbraio all'interno del modulo Tranquility sostituendo componenti idraulici avanzati all'interno del bagno dell'avamposto orbitale, noto anche come Compartimento per i rifiuti e l'igiene. È stata assistita dagli astronauti Andreas Mogensen, Jasmin Moghbeli e Satoshi Furukawa che hanno aiutato a disinstallare e reinstallare la toilette della stazione riportandola allo stato operativo.

Moghbeli della NASA ha concluso la sua giornata pulendo gli alloggi dell'equipaggio all'interno del modulo Harmony. In precedenza, Furukawa della JAXA (Japan Aerospace Exploration Agency) ha pulito gli alloggi del suo equipaggio sul lato opposto di Harmony rispetto a quello di Moghbeli. I due hanno trascorso circa due ore e mezza ciascuno a pulire le prese d'aria, i ventilatori, i condotti dell'aria e i sensori degli alloggi.

Mogensen dell'ESA (Agenzia Spaziale Europea) e Comandante di Spedizione 70 ha iniziato il suo turno nel modulo di laboratorio Columbus elaborando campioni per uno studio sulla fisica della schiuma che potrebbe rivelare fenomeni non possibili nella gravità terrestre. L’esperimento si svolge all’interno del Fluid Science Laboratory di Columbus ed esplora l’ingrossamento e la coalescenza delle schiume che potrebbero migliorare la sicurezza antincendio, la depurazione dell’acqua e altre applicazioni sia spaziali che terrestri.

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Nella foto l'equipaggio di Crew-8 durante l'ultimo test in rampa prima del lancio. Da sinistra Jeanette Epps, il Pilota Mike Barratt, il Comandante Matthew Dominick ed il cosmonauta Aleksandr Grebënkin. Credito: NASA.

 Mogensen, Moghbeli e Furukawa, insieme al cosmonauta Konstantin Borisov, hanno anche continuato a imballare oggetti personali e hardware della stazione per tutto il giorno in vista della loro imminente partenza a bordo della navicella spaziale Crew Dragon "Endurance" di SpaceX. Si prevede che il quartetto si sganci dalla porta rivolta verso lo spazio del modulo Harmony circa una settimana dopo l'arrivo della missione Crew-8 a bordo della navicella spaziale Crew Dragon "Endeavour" di SpaceX .

La Crew-8 ha ora come obiettivo il decollo per le 23:16 locali di sabato 2 marzo (le 3:16 UTC del 3 marzo) dal Kennedy Space Center della NASA. Originariamente il lancio era previsto per il giorno precedente ma il meteo in Florida non è stato collaborativo costringendo la SpaceX a rinviare di 24 ore il decollo del Falcon 9 con il veicolo spaziale Crew Dragon. Il quartetto dell'equipaggio commerciale, con il comandante Matthew Dominick, il pilota Mike Barratt e gli specialisti di missione Jeanette Epps e il cosmonauta Aleksandr Grebënkin, arriverà alla stazione domenica per un attracco automatizzato al boccaporto di prua del modulo Harmony. I quattro diventeranno ingegneri di volo della stazione che vivranno e lavoreranno nello spazio per una missione di ricerca di sei mesi.

Nel segmento Roscosmos della stazione, Borisov e il collega cosmonauta Nikolaj Čub hanno provato una tuta unica testata per la sua capacità di attirare i fluidi accumulati nella parte superiore del corpo di un membro dell'equipaggio verso le gambe e i piedi. È noto che gli spostamenti di fluidi causati dallo spazio verso la parte superiore del corpo creano pressione sugli occhi e sulla testa, nonché la condizione spaziale più familiare nota come "viso gonfio". Bilanciare i fluidi corporei nello spazio può anche aiutare la frequenza cardiaca e la pressione sanguigna di un membro dell’equipaggio ad adattarsi più rapidamente al ritorno alla gravità terrestre.

Čub ha affiancato successivamente il cosmonauta veterano Oleg Kononenko testando le videocamere collegate ai controllori della missione sulla Terra. I due hanno anche familiarizzato con l'hardware che misura le forze aerodinamiche sperimentate dalla stazione mentre orbita attorno alla Terra e quando le astronavi attraccano e si sganciano.