Il 30 gennaio 2024, i team di Collins Aerospace, un’azienda del gruppo RTX, hanno completato una serie di test chiamata Crew Capability Assessment. Questa è una delle numerose pietre miliari poste nel contratto della NASA Exploration Extravehicular Activity Services (xEVAS) del valore di 97,2 milioni di dollari e assegnato a Collins nel dicembre 2022.

Collins sta progettando la sua tuta in collaborazione con ILC Dover e Oceaneering. Gli ex astronauti della NASA, John "Danny" Olivas e Dan Burbank, hanno indossato ciascuno la tuta ed eseguito una serie di obiettivi di prova mentre erano a bordo di un aereo per la gravità zero in grado di eseguire manovre paraboliche per simulare la microgravità per pochi secondi alla volta. I due astronauti erano circondati da diversi membri del personale di supporto che hanno raccolto dati sulle prestazioni della tuta.

In totale, durante il volo, hanno eseguito 40 parabole. La Collins ha affermato che gli obiettivi principali includevano “la valutazione dell’idoneità e della funzionalità del sistema di indumento a pressione della tuta, l’uso degli strumenti e delle interfacce della Stazione Spaziale Internazionale e la revisione delle prestazioni della nuova Unità di Mobilità Extraveicolare, o EMU, rispetto al design attuale”.

"Durante una serie di attività di ingresso e uscita, valutazioni della mobilità dell'equipaggio e indossamento della tuta, abbiamo osservato che la tuta funzionava come previsto, offrendo una maggiore libertà di movimento e facilità di movimento," ha affermato in una dichiarazione Peggy Guirgis, direttore generale dei sistemi spaziali per Collins Aerospace.

Durante il test, hanno anche fatto eseguire agli ex astronauti delle manovre attraverso una camera di equilibrio simulata che ha dimensioni simili a quella che si trova a bordo della ISS.

"Il design degli indumenti pressurizzati di ILC Dover sfrutta decenni di innovazione ed esperienza per adattarsi a più astronauti che mai, garantendo la sicurezza e il comfort della prossima generazione di esploratori spaziali," ha affermato in un dichiarazione Rob Reed, presidente di Space & Engineered Solutions presso ILC Dover. “Il successo del test segnala che siamo un passo avanti nel sostenere la vita umana nello spazio con la tuta spaziale più avanzata mai realizzata”.

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Nella foto un momento del test delle nuove tute Collins a bordo dell'aereo a Zero-G. Credito: Collins Aerospace.

Questa versione della tuta spaziale per la ISS non è l'unica che Collins sta sviluppando. In seguito all’aggiudicazione del contratto xEVAS nel 2022, alla società e ai suoi partner sono stati concessi altri 5 milioni di dollari per sviluppare una versione della sua tuta EVA che possa funzionare sulla superficie della Luna per supportare le missioni del programma Artemis. Fra le varie particolarità della nuova tuta la capacità di accogliere il 99% delle taglie della popolazione mondiale, rendendo così più aperta la possibilità di eseguire attività extra-veicolari ad un numero più vasto di persone.

La ILC Dover ha fornito anche, negli anni '60 del secolo scorso, le tute spaziali con le quali 12 persone hanno camminato sulla Luna nel programma Apollo.

 

Anche Axiom è della partita

Anche la società con sede a Houston, Axiom Space, è impegnata nella progettazione di tute spaziali, ma opera in modo inverso rispetto a Collins Aerospace. Le sue prime tute spaziali verranno utilizzate nella missione Artemis 3 e successivamente si concentrerà sulle versioni che opereranno a bordo della stazione spaziale.

“Lo sviluppo della tuta spaziale sta andando molto bene. Abbiamo appena consegnato le prime tre tute da addestramento alla NASA ed è davvero una tuta moderna", aveva affermato Matt Ondler, presidente di Axiom Space, poche ore prima del lancio della missione privata Ax-3 sulla ISS.

La NASA non costruisce una tuta spaziale da 40 anni, quindi ci sono molte opportunità per modernizzare la tuta, per aumentare la flessibilità e la mobilità nella tuta. E siamo sulla buona strada per consegnare la tuta, principalmente per la missione Artemis 3”.

Per la tuta di Collins destinata alla ISS, i suoi team stanno lavorando per la Critical Design Review. Prima di ciò, completeranno ulteriori revisioni del progetto, incluso un test subacqueo che avrà luogo presso il Neutral Buoyancy Lab della NASA, ad Houston.

La Collins ha l'incarico di consegnare una tuta dimostrativa nel 2026.