La Virgin Orbit ha annunciato che il 30 marzo avrebbe licenziato la stragrande maggioranza dei suoi dipendenti dopo aver fallito nel raccogliere fondi aggiuntivi, mettendo a repentaglio il futuro della società di lancio. In un documento archiviato alla Securities and Exchange Commission (SEC), Virgin Orbit ha annunciato che avrebbe licenziato circa 675 dipendenti, ovvero l'85% della sua forza lavoro. La società ha affermato che il licenziamento era necessario "per ridurre le spese alla luce dell'incapacità della società di garantire finanziamenti significativi".

 La società, che gestisce il sistema di lancio aereo LauncherOne, aveva licenziato la maggior parte dei dipendenti il 15 marzo come parte di una pausa nelle operazioni mentre cercava di raccogliere fondi. Una settimana dopo ha riportato un piccolo numero di dipendenti per continuare i preparativi per la prossima missione LauncherOne dal Mojave Air and Space Port in California. Al momento in cui Virgin Orbit riprese quei dipendenti, era in discussione con Matthew Brown, un investitore di capitale di rischio del Texas che sosteneva di aver investito in più di 13 società legate allo spazio, sebbene non fosse un nome familiare nel settore. Brown aveva dichiarato in un'intervista alla CNBC del 23 marzo che era in "discussioni finali" con Virgin Orbit che si aspettava di chiudere entro un giorno. È stato riferito che quell'investimento valeva fino a 200 milioni di dollari. Tuttavia, l'accordo fallì e Virgin Orbit ha lavorato da allora per trovare un altro investitore ma, al 30 marzo, nessun accordo sembrava imminente.

 Virgin Orbit stava precipitando verso una crisi del flusso di cassa da mesi mentre bruciava le rimanenti riserve di cassa. La società, nella sua ultima dichiarazione sugli utili del 7 novembre, ha chiuso il terzo trimestre con 71 milioni di dollari in contanti e una perdita operativa di 50,5 milioni di dollari nel trimestre. La società ha successivamente raccolto 60 milioni di dollari in quattro finanziamenti di debito separati da Virgin Investments Limited (VIL), il braccio di investimento di Virgin Group. Tali accordi sono arrivati con tassi di interesse fino al 12% e hanno dato a VIL "interessi di sicurezza di prima priorità" sulle attività di Virgin Orbit, incluso il suo aereo Boeing 747.

 I problemi finanziari di Virgin Orbit sono stati esacerbati dal fallimento della sua più recente missione LauncherOne il 9 gennaio, che alla fine la società ha attribuito a un filtro del carburante che si è allentato nello stadio superiore del razzo, portando a uno spegnimento prematuro del motore. Quando la società ha annunciato i licenziamenti dei dipendenti, ha affermato che le indagini erano quasi terminate e che il suo prossimo razzo era nelle fasi finali di integrazione e test. Nell'ultimo documento alla SEC, Virgin Orbit ha affermato di aver raccolto altri 10,7 milioni di dollari da VIL, sempre a un tasso di interesse del 12%. Mentre la società ha affermato che i proventi dei prestiti precedenti sarebbero andati al capitale circolante, affermando che il denaro sarebbe servito per coprire il licenziamento dei dipendenti e ad altre spese relative al licenziamento, che stimava in 15 milioni di dollari.

 Virgin Orbit ha eseguito sei missioni, quattro hanno avuto successo e due no, compresa l'ultima.

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Nella foto di archivio il velivolo WhiteKnightTwo 'EVE' con la SpaceShipTwo Unity appesa sotto l'ala allo Spaceport America. Credito: Virgin Galactic

 Anche la sorella Virgin Galactic, con il suo sistema di volo suborbitale passeggeri non sta attraversando un momento felice, dopo aver eseguito l'ultimo volo l'11 luglio 2021. Infatti, dopo quel volo le missioni dello spazioplano SpaceShipTwo sono state bloccate per non specificati motivi di 'aggiornamento del veicolo' e blocco della licenza da parte della FAA per aver volato fuori dallo spazio aereo assegnato nel corso di quella missione.

 All'epoca la previsione di ripresa dei voli era per il 2022 ma ad oggi non vi sono più state informazioni a riguardo e, sul sito della compagnia, si comunica di un vago secondo trimestre 2023 per la ripresa dei voli commerciali. Fra l'altro un primo volo di ricerca dovrebbe essere quello dedicato da parte dell'aeronautica militare italiana, 'Virtute 1' già rinviato da quasi un anno. Sembra proprio che il business del volo suborbitale per i facoltosi clienti, sebbene sembrasse stravinto dal concorrente Blue Origin prima dell'incidente dello scorso settembre, fortunatamente senza nessuno a bordo, non voglia proprio ingranare dimostrando di nuovo che lo spazio è un severo maestro.