La SpaceX ha condotto il suo 55esimo volo dell'anno, per portare la missione OneWeb Volo n.15, utilizzando un Falcon 9 verso un'orbita polare bassa terrestre (LEO) dal Launch Complex 39A (LC-39A) presso il Kennedy Space Center (KSC) in Florida. Il decollo è avvenuto l'8 dicembre 2022 alle 17:27:48 locali (le 22:27:48 UTC). Lo squadrone Space Launch Delta 45, che si occupa delle previsioni meteo a Cape Canaveral, aveva previsto una probabilità del 10% di violare i criteri meteorologici l'8 dicembre e una probabilità inferiore al 10% di violare i vincoli meteorologici con un ritardo di 24 ore.

 OneWeb Volo n.15 è stata la prima di tre missioni di SpaceX per la OneWeb e ha segnato la terza missione complessiva di OneWeb nel 2022. Inoltre, questo lancio ha segnato il terzo razzo cui OneWeb ha volato. Come punto fermo dello storico 55esimo lancio annuale di SpaceX, questa missione ha utilizzato un booster del primo stadio già collaudato in volo, il B1069, al suo quarto volo spaziale. Il B1069 è un booster recente, introdotto per la prima volta nella missione SpaceX CRS-24 nel dicembre 2021. Dopo aver subito danni durante il trasporto di ritorno a Port Canaveral dopo il CRS-24, il B1069 non ha volato di nuovo fino allo Starlink Group 4-23, 250 giorni dopo. Il B1069 ha supportato un altro volo durante la missione Hotbird-13F nell'ottobre 2022.

 Dopo aver portato il secondo stadio e l'Hotbird-13F fuori dall'atmosfera, il B1069 atterrò sulla speciale nave drone Autonomous Spaceport Droneship (ASDS) 'Just Read The Instructions' (JRTI) della SpaceX. Il 19 ottobre, JRTI e B1069 rietrarono a Port Canaveral. Pochi giorni dopo, la SpaceX ha abbassato orizzontalmente il B1069 e lo ha spostato nell'HangarX per i lavori di ristrutturazione. Dopo i lavori di ristrutturazione, SpaceX ha spostato il B1069 nella struttura di integrazione orizzontale (HIF) che si trova presso la rampa LC-39A, dove è stato completato lo stack del Falcon 9 e attaccato il carico utile al razzo.

 Questo lancio è stata la prima volta che un razzo ha raggiunto un'inclinazione polare lanciato dalla LC-39A.

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Nella foto il momento in cui il primo stadio del Falcon 9 si allontana dal secondo stadio che prosegue la missione. Credito: SpaceX

 In preparazione per il volo OneWeb n. 15, SpaceX ha convertito il trasportatore/erettore (T/E) per un Falcon 9 con una carenatura del carico utile. Il T/E è stato spostato dalla rampa il 4 dicembre ed è arrivato all'HIF per ricevere il Falcon 9. Lo stesso giorno, la nave di supporto di SpaceX, 'Doug' è partita da Port Canaveral e si è posizionata a circa 600 km al largo per recuperare le semi-ogive del carico utile. Per la questa missione è stata utilizzata per l'atterraggio la Landing Zone-1 (LZ-1) e quindi nessuna nave drone è stata inviata in mare per il recupero del primo stadio.

 Con lo stack del Falcon 9 sul T/E, SpaceX ha trasportato il veicolo sul sito di lancio ed il complesso è stato alzato in verticale. I preparativi finali per il lancio sono iniziati a T-38 minuti, con un sondaggio elettronico go/no-go per il caricamento del propellente. Il controllo del lancio ha avviato la sequenza automatica, consentendo l'inizio del caricamento del propellente, a T-35 minuti con il primo e il secondo stadio che hanno iniziato il caricamento dell'RP-1 mentre il caricamento LOX è iniziato contemporaneamente sul primo stadio.

 Tredici minuti dopo, il caricamento dell'RP-1 del secondo stadio era completo, con uno spurgo del T/E a T-20 minuti. A T-16, il caricamento LOX è iniziato per il secondo stadio. A T-7, il primo stadio del Falcon 9 ha raffreddato i suoi motori con l'ossigeno liquido per garantire che non ci fossero shock termici ai motori durante l'accensione. Il T/E si è ritirato nella posizione di lancio a T-4 minuti e 30 secondi. Il caricamento del propellente è stato completato a T-2 minuti. Due eventi significativi si sono verificati contemporaneamente un minuto dopo: il computer di volo è entrato in "avvio" e i serbatoi del propellente sono stati pressurizzati ai livelli di volo. Il direttore del lancio ha dato il "go" finale per il lancio 45 secondi prima del decollo.

 A T-3 secondi, il controller del motore ha comandato l'accensione dei nove motori Merlin 1D del primo stadio. Un secondo dopo, i motori si sono accesi e hanno iniziato un controllo finale. Una volta che i motori sono stati verificati sani e che producevano la massima spinta, i morsetti idraulici di fissaggio e il T/E si sono ritirati, consentendo al veicolo di decollare. Poco dopo il decollo, il Falcon 9 si è inclinato per seguire la traiettoria di volo corretta per raggiungere un'orbita di 87,4 gradi. Inizialmente, il Falcon 9 si è inclinato a sud-sud-est e poi ha completato una manovra "dogleg" verso sud per raggiungere l'azimut corretto per l'orbita desiderata. La manovra dogleg è necessaria per evitare il sorvolo di aree popolate sulla costa della Florida a sud del centro spaziale.

 Dopo un minuto e 12 secondi di volo, il Falcon 9 ha raggiunto la massima pressione aerodinamica (Max-Q).

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Nella foto l'atterraggio del primo stadio del Falcon 9 sulla piazzola LZ-1 a Cape Canaveral. Credito: SpaceX

 Dopo aver funzionato per due minuti e 17 secondi, i nove motori del primo stadio si sono spenti. Pochi secondi dopo, i due stadi si sono separati. Second Engine Start (SES)-1 è iniziato subito dopo la separazione degli stadi. Allo stesso tempo, il primo stadio ha iniziato una manovra di capovolgimento per tornare verso LZ-1. Dopo una rotazione di quasi 180 gradi, il primo stadio ha acceso i motori uno, cinque e nove per una combustione di 48 secondi fino a LZ-1. Sei minuti e quattro secondi dall'inizio del volo, gli stessi tre motori si sono riaccesi per l'accensione di entrata, che è durata 17 secondi. Questa accensione ha contribuito a proteggere lo stadio dalle forze causate dal rientro nell'atmosfera terrestre.

 Una volta completata l'ingresso in atmosfera, il primo stadio è sceso di quota prima di riaccendere il motore centrale n.9 un'ultima volta per l'atterraggio. L'accensione di quasi 30 secondi ha consentito un atterraggio delicato sulla pista in cemento LZ-1. B1069-4 è stato ribattezzato B1069-5 all'atterraggio. SpaceX ora sposterà B1069 fuori dalla LZ-1 per rinnovare il booster in vista di una missione futura. Mentre B1069 rientrava alla LZ-1, il secondo stadio ha continuato il suo volo verso l'orbita. Le due semi-ogive protettive del carico utile si sono separate poco più di tre minuti dall'inizio del volo, esponendo i 40 satelliti OneWeb allo spazio. Le carenature sono state recuperate in seguito dall'imbarcazione 'Doug' che si trovava a circa 604 km al largo della Florida.

 Il secondo stadio è rimasto acceso fino a raggiungere un'orbita bassa terrestre iniziale di parcheggio. Il secondo stadio è poi arrivato all'apogeo per una breve e finale accensione di quattro secondi. In questa orbita finale, i satelliti OneWeb si sono separati dall'adattatore del carico utile nell'arco di poco più di 30 minuti. Con questo lotto di satelliti in orbita, il numero totale di satelliti OneWeb nello spazio è pari a 504 dei suoi 648 satelliti target iniziali.

 OneWeb è un provider di comunicazioni globale con la seconda più grande costellazione di satelliti. La società ha iniziato a lanciare i suoi satelliti nel febbraio 2019. Da allora, la società ha utilizzato per la maggior parte dei lanci dei vettori russi Sojuz e da un unico lancio GSLV Mk. III. Nel febbraio 2019, Arianespace ha lanciato i primi sei satelliti con un Sojuz ST-B/Fregat-M dal Guiana Space Center. I primi sei satelliti erano satelliti di prova costruiti dalla joint venture OneWeb/Airbus Airbus OneWeb Satellites. OneWeb aveva scelto Airbus nel 2015 per costruire i propri satelliti.

 Airbus ha costruito la prima serie di satelliti nella sua fabbrica in Francia prima che la produzione primaria dei satelliti si spostasse in Florida. I satelliti OneWeb sono piccoli, con una massa di circa 148 kg, e utilizzano la propulsione elettrica per sollevare e mantenere le loro orbite di 1.200 km di quota. Due pannelli solari alimentano il veicolo spaziale e le sue antenne in banda Ku. Con 40 satelliti al lancio n. 15 – il maggior numero di satelliti OneWeb lanciati contemporaneamente – la massa totale su Falcon 9 era di circa 6.000 kg. Il primo lancio operativo con 34 satelliti era avvenuto un anno dopo il primo lancio di OneWeb, il 6 febbraio 2020. OneWeb e Arianespace hanno completato altri 12 lanci fino al 10 febbraio 2022, quando è avvenuto il lancio finale con una Sojuz.

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Nella foto 40 satelliti OneWeb posti sull'adattatore del secondo stadio del Falcon 9, poco prima di essere racchiusi dalle semi-ogive protettive in vista del lancio. Credito: SpaceX

 I lanci sulle Sojuz si sono interrotti e sono stati abbandonati poco dopo l'invasione russa dell'Ucraina, e poco dopo, OneWeb ha firmato contratti di lancio con SpaceX e l'India per lanciare i suoi satelliti rimanenti. L'India ha lanciato la prima delle sue due missioni nell'ottobre 2022 con 36 satelliti. SpaceX lancerà tre missioni, con la prossima prevista per gennaio 2023. Dopo il lancio n. 15, OneWeb avrà altri tre lanci totali prima che la sua costellazione iniziale sia completa.

 SpaceX ha ancora alcune missioni pianificate nel 2022 mentre tenta di raggiungere il suo obiettivo di 60 lanci. Dopo OneWeb Volo n.15 c'è la missione HAKUTO-R prevista l'11 dicembre alle 07:38 UTC. Il prossimo sarà il satellite SES O3b mPOWER 1 & 2 di SLC-40, attualmente impostato per metà dicembre. Più o meno nello stesso periodo, SpaceX lancerà la missione SWOT della NASA/CNES da Vandenberg come prima indagine globale delle acque superficiali della Terra. Infine, in un momento simile, SpaceX lancerà Transporter-6, un'altra missione che utilizza il corridoio polare dalla Florida.

 Per colmare eventuali lacune nel mese, SpaceX lancerà le missioni Starlink, con almeno una prima della fine dell'anno. Entro la fine del mese, SpaceX lancerà il satellite di osservazione della Terra EROS-C3 per Israele. Insomma, il traguardo dei 60 lanci orbitali è sempre più a portata di mano della compagnia di Elon Musk. Si è trattato del 170esimo lancio orbitale globale del 2022, il 165esimo a concludersi con successo, l'81esimo per gli Stati Uniti.