I 54 satelliti sono stati lanciati giovedì 20 ottobre 2022 alle 10:50:40 locali (le 14:50:40 UTC) dal pad 40 della Cape Canaveral Space Force Station, in Florida. Il razzo Falcon 9, alto 70 metri, ha effettuato un arco a nord-est dalla costa spaziale della Florida, puntando a un'orbita bassa terrestre inclinata di 53,2 gradi rispetto all'equatore. Lo stadio superiore del razzo ha rilasciato i 54 satelliti Starlink, di forma piatta, circa 15 minuti dopo l'inizio della missione.

 I satelliti a bordo del Falcon 9 si aggiungeranno alla rete Internet di livello consumer, ad alta velocità e a bassa latenza di SpaceX. Gli abbonati possono attualmente connettersi alla rete Starlink in più di 40 paesi e territori e il Giappone è recentemente diventato la prima nazione asiatica a ricevere il servizio Starlink. Oltre alle precedenti offerte rivolte a case e aziende, camper, barche e navi, SpaceX ha annunciato martedì il servizio Starlink per gli aerei. "Con Starlink, i passeggeri potranno accedere a Internet ad alta velocità e a bassa latenza dal momento in cui salgono sul loro aereo," ha twittato SpaceX.

 La società ha affermato che le compagnie aeree potranno equipaggiare i propri aerei con i sistemi di ricezione Starlink ad un "costo una tantum hardware" di 150.000 dollari, presumibilmente per aeromobile, con consegne a partire dal 2023. SpaceX ha affermato che la tariffa del servizio varierà tra i 12.500 ed i 25.000 dollari al mese. Per fare un confronto, SpaceX addebita 110 dollari al mese per il servizio a banda larga di fascia consumer di base di Starlink, con un costo dell'apparecchiatura ricevente, una tantum, di 599 dollari.

 Sebbene la maggior parte dei clienti debba pagare per connettersi alla rete, SpaceX ha fornito gratuitamente i terminali di terra Starlink e il servizio Internet al governo e alle forze armate ucraine sin dai giorni successivi all'inizio dell'invasione russa del paese a febbraio. La CNN ha riferito questa settimana che SpaceX ha inviato una lettera al Pentagono il mese scorso dicendo che non può più continuare a finanziare il servizio Starlink in Ucraina come ha fatto da febbraio. L'esercito ucraino ha fatto affidamento sulla rete per mantenere le comunicazioni poiché i telefoni cellulari terrestri e le reti Internet sono state distrutte o interrotte dagli attacchi russi.

 Elon Musk, fondatore e CEO di SpaceX, ha twittato il 7 ottobre che fornire il servizio Starlink in Ucraina è costato a SpaceX 80 milioni di dollari fino ad oggi, e tale cifra supererà i 100 milioni di dollari entro la fine dell'anno. Finora sono stati inviati in Ucraina circa 25.000 terminali utente Starlink, di cui circa 11.000 pagati da paesi, organizzazioni e donatori, ma non dal Dipartimento della Difesa degli Stati Uniti, secondo Musk.

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Nell'immagine tratta dal webcast, il razzo Falcon 9 mentre decolla dalla rampa di lancio SLC-40 per la missione Starlink Group 4-36. Credito: SpaceX.

 SpaceX è stato ampiamente elogiato quando ha iniziato a donare terminali Internet Starlink all'Ucraina a febbraio, ma i commenti di Musk hanno subito un contraccolpo sui social media. L'uomo più ricco del mondo è sembrato cambiare idea all'inizio di questa settimana, twittando che SpaceX continuerà a finanziare il servizio Starlink in Ucraina. SpaceX sta perdendo circa 20 milioni di dollari al mese "a causa del servizio non pagato e dei costi relativi alle misure di sicurezza avanzate per la difesa dalla guerra informatica, ma continueremo così (sospiro)," ha twittato Musk martedì.

 La rivista 'Politico' ha riferito lunedì che il Pentagono sta valutando la possibilità di pagare la rete satellitare Starlink in Ucraina, citando due funzionari statunitensi senza nome coinvolti nelle deliberazioni. Musk ha affermato che il programma Starlink non è ancora, al momento, ancora redditizio per SpaceX. "Inoltre, Starlink sta ancora perdendo soldi!" ha twittato Musk . "È follemente difficile per una costellazione di comunicazioni LEO evitare il fallimento: questo è stato il destino di ogni azienda che ci ha provato prima".

 SpaceX sta sviluppando un design del satellite Starlink aggiornato e molto più grande, dimensionato per essere lanciato sull'enorme razzo Starship di prossima generazione dell'azienda. Ma la Starship non ha ancora tentato un lancio nell'orbita bassa terrestre e Musk ha affermato che i ritardi nello sviluppo e nel test del nuovo razzo potrebbero costringere SpaceX a iniziare a lanciare una versione più piccola del nuovo progetto del satellite Starlink sui razzi Falcon 9. SpaceX si trova più che a metà del completamento dell'implementazione della flotta iniziale di 4.400 satelliti Internet Starlink. La società ha l'approvazione della Federal Communications Commission per lanciare e far funzionare fino a 12.000 veicoli spaziali Starlink e SpaceX ha segnalato che potrebbe mirare a far volare fino a 42.000 satelliti Starlink in orbita.

 La rete Starlink è stata concepita come un'impresa per aiutare ad attingere entrate per finanziare l'ambizione di SpaceX di costruire una base su Marte. Lo stesso razzo Starship, progettato per essere completamente riutilizzabile con costi operativi relativamente bassi, è al centro del sogno di Musk per Marte. Dopo la missione di giovedì, SpaceX ha in orbita 3.505 satelliti Starlink, inclusi prototipi e veicoli spaziali guasti. La società ha attualmente più di 3.100 satelliti Starlink funzionanti nello spazio, di cui circa 2.700 operativi e altri 400 in movimento nelle loro orbite operative, secondo una tabella di Jonathan McDowell, un esperto tracker di attività di volo spaziale e un astronomo presso l'Harvard-Smithsonian Center for Astrofisica.

 Il lancio di giovedì, designato Starlink Group 4-36, è stato il 48esimo lancio di SpaceX finora nel 2022, un record che mai nessun altro vettore ha mai raggiunto. SpaceX prevede di completare più di 60 missioni quest'anno, una media di circa un lancio ogni sei giorni. La velocità di lancio più elevata è stata aiutata da tempi di risposta più brevi tra le missioni presso le piattaforme di lancio in Florida e California e dal riutilizzo da parte di SpaceX dei booster Falcon 9 e delle semi-ogive protettive del carico utile. I lanci che trasportano satelliti per la rete Internet Starlink di SpaceX, come la missione di giovedì, hanno rappresentato finora circa i due terzi dei voli tenuti dai Falcon 9 della compagnia quest'anno.

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Nell'immagine tratta dal webcast, il booster 1062 Falcon 9 atterrato sulla piattaforma galleggiante ASOG. Credito: SpaceX.

 

 Il booster Falcon 9 utilizzato nella missione di giovedì è numerato B1062 nell'inventario dei razzi riutilizzabili di SpaceX. Il booster è stato lanciato per la prima volta il 5 novembre 2020 con un satellite di navigazione GPS militare statunitense e ha lanciato un'altra missione GPS il 17 giugno 2021. Inoltre ha lanciato le due missioni commerciali di astronauti, Inspiration4 e Axiom-1, insieme al Satellite per comunicazioni Nilesat 301 per l'Egitto e quattro precedenti missioni Starlink. La missione Starlink 4-36 è stato il decimo volo del B1062.

 Di stanza all'interno di un centro di controllo del lancio appena a sud della Cape Canaveral Space Force Station per il conto alla rovescia di giovedì, il team di lancio di SpaceX ha iniziato a caricare cherosene super-refrigerato e densificato ed ossigeno liquido nel veicolo Falcon 9 a T-meno 35 minuti. Nell'ultima mezz'ora del conto alla rovescia scorreva anche l'elio pressurizzante. Negli ultimi sette minuti prima del decollo, i motori principali Merlin 1D del Falcon 9 sono stati condizionati termicamente per il volo attraverso una procedura nota come "rilassamento". Anche i sistemi di guida e di sicurezza della portata del Falcon 9 sono stati configurati per il lancio.

 Dopo il decollo, il razzo Falcon 9 ha utilizzato le sue 580 tonnellate di spinta - prodotta da nove motori Merlin - per virare a nord-est sull'Oceano Atlantico. Il razzo ha superato la velocità del suono in circa un minuto, quindi ha spento i suoi nove motori principali due minuti e mezzo dopo il decollo. Lo stadio booster è stato rilasciato dallo stadio superiore del Falcon 9, quindi ha emesso impulsi dai propulsori di controllo del gas freddo e dalle alette della griglia in titanio estese per aiutare a guidare il veicolo nell'atmosfera.

 Due accensioni frenanti hanno rallentato il razzo per l'atterraggio sulla nave drone "A Shortfall Of Gravitas" situata a circa 650 chilometri al largo a circa nove minuti dopo il decollo. Le due semi-ogive protettive riutilizzabili del carico utile del Falcon 9 sono state rilasciate durante la seconda fase di accensione. Anche una nave da recupero era di stanza nell'Atlatico per recuperare le due metà del cono di prua dopo che queste ultime era discese appese al paracadute.

 L'atterraggio del primo stadio della missione di giovedì è avvenuto pochi istanti dopo che il motore del secondo stadio del Falcon 9 si è spento per portare in orbita i satelliti Starlink. La separazione dei 54 satelliti Starlink, realizzati da SpaceX a Redmond, Washington, dal razzo Falcon 9 è stata confermata a T+plus 15 minuti e 23 secondi. Aste di ritenzione rilasciate dal carico utile Starlink, permettevano ai satelliti imballati in modo piatto di volare liberi dallo stadio superiore del Falcon 9 in orbita. I 54 veicoli spaziali dispiegheranno i pannelli solari e seguiranno passaggi di attivazione automatizzati, quindi utilizzeranno motori a ioni alimentati al krypton per manovrare nella loro orbita operativa.

 Il computer di guida del Falcon 9 mirava a dispiegare i satelliti in un'orbita ellittica con un'inclinazione di 53,2 gradi rispetto all'equatore. I satelliti utilizzeranno la propulsione di bordo per fare il resto del lavoro per raggiungere un'orbita circolare a circa 540 chilometri sopra la Terra. I satelliti Starlink voleranno in uno dei cinque "gusci" orbitali con diverse inclinazioni per la rete Internet globale di SpaceX. Dopo aver raggiunto la loro orbita operativa, i satelliti entreranno in servizio commerciale e inizieranno a trasmettere segnali a banda larga ai consumatori, che possono acquistare il servizio Starlink e connettersi alla rete con un terminale di terra fornito da SpaceX.

 SI è trattato anche del 182esimo lancio di un Falcon 9 dal 2010 ed il 123esimo lancio di un razzo riutilizzabile della SpaceX. Inoltre si è trattato del 141esimo lancio orbitale globale del 2022, il 136esimo a concludersi con successo.