La SpaceX, a distanza di appena tre giorni, ha eseguito altri due voli orbitali con i razzi Falcon 9 per l'inserimento in orbita di altri satelliti della costellazione Starlink. Il primo lancio si è tenuto alle 23:41 locali (le 03:41 UTC di 28 agosto 2022) dalla rampa Space Launch Complex 40 presso la Cape Canaveral Air Force Station, ad appena 8 km in linea d'aria dalla rampa 39B dove era in corso il conto alla rovescia per Artemis 1.

  il 38esimo lancio della SpaceX per il 2022 il razzo Falcon 9 decollava nella notte e, quindici minuti più tardi, lo stadio superiore rilasciava un gruppo di 54 satelliti Starlink v1.5 su orbita bersaglio di 232x336 km con inclinazione 53,2° sull'equatore. Si trattava della missione Starlink Group 4-23, ovvero della ventitreesima nel 'guscio' 4 della costellazione. Il lancio era inizialmente previsto per le 22:22 locali (le 2:22 UTC) ma le condizioni meteorologiche erano state incerte sabato notte, con temporali e fulmini nell'area intorno al sito di lancio. Così, saltata l'opportunità di lancio a causa delle tempeste, con il successivo miglioramento delle condizioni meteo la SpaceX aveva puntato alla seconda finestra di lancio ed aveva azzeccato il momento.

 I 53 satelliti che avevano trovato posto sui recenti voli Starlink avevano massimizzato le prestazioni del carico utile del razzo, rappresentando i carichi utili più pesanti mai lanciati su un Falcon 9. L'aggiunta, su questo volo, di un altro satellite - ogni velivolo Starlink pesa più di 250 kg - potrebbe suggerire che SpaceX abbia leggermente migliorato la capacità dell'inviluppo del carico utile del Falcon 9 e che i satelliti del volo di domenica mattina si siano sommati al carico più pesante mai trasportato con una Missione SpaceX, secondo Jessie Anderson, ingegnere SpaceX e commentatore del webcast di lancio dell'azienda. La massa totale del carico utile, con 54 satelliti Starlink, ammontava a circa 16,7 tonnellate, ha specificato Anderson.

 L'ultimo lancio di Starlink di SpaceX è avvenuto anche due giorni dopo che la società aveva annunciato un accordo con T-Mobile per utilizzare la prossima generazione di satelliti Starlink per collegarsi direttamente con i telefoni cellulari. I satelliti Starlink di seconda generazione saranno però molto più grandi del design attuale e potranno essere lanciati soltanto con il nuovo enorme razzo Starship di SpaceX, attualmente in fase di sviluppo. Elon Musk, fondatore e CEO di SpaceX, assieme all'amministratore delegato di T-Mobile Mike Sievert, avevano fatto l'annuncio durante un evento tenutosi a Starbase, la base di lancio di Starship nel sud del Texas.

 Con la missione Starlink 4-23 di domenica mattina, la SpaceX ha lanciato 3.162 satelliti Internet Starlink, inclusi prototipi e unità di prova non più in servizio. Il lancio di sabato è stata la 57esima missione SpaceX dedicata principalmente al trasporto in orbita dei satelliti Internet Starlink.

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Nell'immagine gli evidenti danni ai motori Merlin del primo stadio dopo il rude atterraggio di B1069 sulla nave drone al termine del suo primo volo a dicembre 2021. Credito: Sean Cannon/Twitter

 Il primo stadio per il lancio di domenica era designato B1069 nell'inventario di SpaceX ed è atterrato regolarmente sulla nave drone "A Shortfall of Gravitas" posizionata a circa 650 chilometri al largo della Florida, otto minuti e mezzo dopo il decollo. Il booster ha completato così il suo secondo volo nello spazio, dopo aver subito danni durante il recupero su una nave drone il 21 dicembre scorso al termine della sua prima missione, che aveva inviato una capsula Dragon Cargo verso la Stazione Spaziale Internazionale (ISS).

 Il recupero aveva danneggiato i motori del razzo e le zampe di atterraggio, facendo inclinare il razzo durante al suo ritorno a bordo della nave drone a Port Canaveral. Il danno aveva costretto SpaceX e la NASA a passare a un booster Falcon 9 di riserva per il lancio di quattro astronauti sulla stazione spaziale ad aprile. Quel lancio doveva originariamente utilizzare B1069, che era stato rinnovato con nuovi motori e altri componenti. Le due semi-ogive protettive del carico utile riutilizzabile del Falcon 9 sono state rilasciate durante l'accensione del secondo stadio. Un'altra nave da recupero era di stanza nell'Atlantico per recuperare le due parti dopo che erano discese appese sotto i paracadute.

 L'atterraggio del primo stadio della missione di domenica è avvenuto pochi istanti dopo che il motore del secondo stadio del Falcon 9 si è spento per portare in orbita i satelliti Starlink. La separazione dei 54 Starlink, costruiti da SpaceX a Redmond, Washington, dal razzo Falcon 9 è stata confermata a T+plus 15 minuti e 21 secondi.

 Si è trattato del 108esimo lancio orbitale globale del 2022, il 104esimo a concludersi con successo.

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Nella foto il decollo del razzo Falcon 9 per la missione Starlink 4-23 lascia la sua scia nel cielo notturno della Florida . Credito: SpaceX

 Ma la SpaceX non si è fermata, ed appena tre giorni dopo, il 31 agosto, si è tenuto un altro lancio di un Falcon 9, questa volta dalla costa americana sul Pacifico. La missione Starlink 3-4 è stata infatti lanciata dalla rampa Space Launch Complex 4 East (SLC-4E) presso la base della U.S. Space Force di Vandenberg in California. Il Falcon 9 Block 5 è decollato alle 22:40 locali di martedì 30 agosto (le 05:40 UTC di mercoledì 31 agosto). Questa missione ha segnato la 39esima missione di SpaceX del 2022, tenendo così una media di una missione ogni 6,13 giorni.

 Starlink Group 3-4 segna il 109esimo lancio orbitale del 2022, rendendo SpaceX responsabile di oltre un terzo di tutti i lanci orbitali di quest'anno. Nel complesso, questa è stata la 174esima missione del Falcon 9 (173esimo lancio) e la 111esima con un booster collaudato in volo. La missione Starlink Group 3-4 ha utilizzato il booster B1063.7 di SpaceX. Il .7 significa che questo è il settimo volo di questo specifico booster, avendo precedentemente supportato Sentinel-6A, il Double Asteroid Redirection Test (DART) e quattro missioni Starlink. Il booster ha supportato l'ultima volta la missione Starlink Group 3-1, che ha volato appena 51 giorni fa. Curiosamente questo booster, a differenza degli altri a disposizione di SpaceX, è sempre stato lanciato da Vandenberg.

 Dopo la separazione dello stadio, il booster ha effettuato un atterraggio a 640 km al largo sulla nave drone spaziale autonoma di SpaceX (ASDS) 'Of Course I Still Love You' (OCISLY). Questo è stato il 150esimo tentativo di recupero di un Falcon e ha segnato il 65esimo atterraggio consecutivo per SpaceX (un record) e il 139esimo atterraggio complessivo di un booster. All'interno della carenatura del carico utile di 5,2 metri di diametro del Falcon 9, c'erano 46 satelliti Starlink v1.5. Questi satelliti sono stati dispiegati su un'orbita polare bassa terrestre di 321 x 307 km a 97,66º sull'equatore. I satelliti trascorreranno quindi mesi portando la loro altezza fino all'orbita circolare operativa di 560 km a 97,6º, nota anche come "guscio Starlink  n.3".

 Questo guscio è costituito da sei piani orbitali con 58 satelliti in ciascun piano, per un totale di 348 satelliti. A causa delle piccole dimensioni di questo guscio, si prevede che verrà riempito in meno di 10 lanci di Falcon 9 e potrebbe essere perfino completato entro la fine del 2022. Questo è stato il lancio finale di SpaceX per agosto; tuttavia, SpaceX ha diversi lanci programmati per settembre, tra cui Starlink Group 4-20 (che trasporterà anche la navicella spaziale Sherpa-LTC2), Starlink Group 4-2 (che trasporterà BlueWalker 3) e Transport and Tracking Layer (TTL).