La SpaceX ha lanciato domenica la 50esima missione dedicata per la rete di satelliti Internet Starlink dalla costa centrale della California, dispiegando così 46 nodi di trasmissione a banda larga per iniziare a popolare un nuovo "guscio" in orbita polare e colmare le lacune nella costellazione dei satelliti. I 46 satelliti Starlink sono decollati dalla nebbiosa base spaziale di Vandenberg, che si trova a circa 225 chilometri a nord-ovest di Los Angeles, in cima a un razzo Falcon 9. Il lanciatore, alimentato a cherosene ed ossigeno liquido, è decollato dallo Space Launch Complex 4-East alle 18:39:40 locali di domenica 10 luglio 2022 (le 01:39:40 UTC di lunedì 11 luglio).

 Dirigendosi a sud dallo spazioporto di proprietà militare, il Falcon 9 è passato attraverso uno strato di nubi marine e ha accelerato superando la barriera del suono in circa un minuto. Il primo stadio ha spento i suoi nove motori Merlin 1D e si è separato dallo stadio superiore del Falcon 9, che ha acceso il solo motore per continuare il volo verso l'orbita. Il booster è tornato sulla Terra per un atterraggio propulsivo controllato sulla nave drone 'OCISLY' posizionata a poche centinaia di km a sud di Vandenberg, nell'Oceano Pacifico. Il booster, noto come numero seriale B1063 nella flotta di razzi riutilizzabili di SpaceX, ha completato domenica il suo sesto volo nello spazio. Aveva debuttato nel novembre 2020 con il lancio del satellite europeo Sentinel-6, poi un volo Starlink e la missione DART della NASA nel novembre 2021. Infine B1063 aveva eseguito, a febbraio e maggio 2022, altre due missioni Starlink, sempre da Vandenberg.

 Lo stadio superiore ha acceso il motore per un breve secondo prima di rilasciare i 46 carichi utili della missione più di un'ora dopo il decollo. I 46 satelliti sono stati lanciati in un'orbita polare per unirsi ai circa 2.500 veicoli spaziali Starlink già nello spazio. Con la missione di domenica, SpaceX ha lanciato fino ad oggi 2.805 satelliti Starlink, inclusi prototipi e veicoli spaziali già rimossi dal servizio.

 Il lancio domenica ha segnato la 50esima missione di SpaceX con il compito principale di trasportare i satelliti in orbita per la rete Starlink. In tutto, SpaceX ha lanciato satelliti o prototipi Starlink su 53 voli Falcon 9, inclusi tre lanci che includevano veicoli spaziali Starlink come carichi utili secondari o in condivisione. Ma i nuovi satelliti schierati domenica sono stati i primi Starlink lanciati su un'orbita polare, iniziando così la costruzione di un nuovo 'guscio' nella flotta Starlink.

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Nella foto il razzo Falcon 9 mentre lascia la scia allontanandosi verso sud. Credito: SpaceX.

 Le precedenti missioni Starlink si sono lanciate in orbite inclinate rispetto all'equatore ad angoli di 53,0, 53,2 e 70 gradi. L'architettura della rete include anche altri due livelli in orbite inclinate di 97,6 gradi rispetto all'equatore per fornire una copertura Internet globale continua. Uno di questi "gusci" in orbita polare, noti come Gruppo 3, era l'obiettivo della missione di domenica notte. I satelliti in orbita polare estenderanno la copertura di Starlink sui poli e aiuteranno a colmare le lacune nel resto della costellazione.

 SpaceX ha iniziato a distribuire i satelliti Starlink nel 2019 e ha finito di riempire il guscio con un'inclinazione di 53,0 gradi, chiamato Gruppo 1, con 1.584 satelliti attivi con un lancio nel maggio 2021. Nel settembre 2021, SpaceX ha lanciato il primo lotto di 51 satelliti Starlink a 70 gradi di inclinazione orbitale su un razzo Falcon 9 di Vandenberg. Quel guscio orbitale, che non ha avuto più lanci dallo scorso settembre, alla fine conterrà 720 satelliti. Il primo lancio di SpaceX nel Gruppo 4 della rete Starlink, con un'inclinazione di 53,2 gradi, è avvenuto nel novembre 2021. SpaceX è ora più che a metà del completamento del guscio con un'inclinazione di 53,2 gradi, che alla fine conterrà 1.584 satelliti, lo stesso numero del Gruppo 1. Gli altri 'gusci' Starlink - Gruppi 3 e 5 con 348 e 172 satelliti ciascuno - sono posizionati in orbita polare con un'inclinazione di 97,6 gradi. Il lancio di domenica è stato designato Starlink 3-1.

 Tutti i satelliti Starlink di prima generazione voleranno ad altitudini comprese tra 540 e 570 chilometri. SpaceX ha ottenuto l'approvazione normativa dalla Federal Communications Commission (FCC) per circa 12.000 satelliti Starlink. L'obiettivo iniziale della società è il lancio di 4.400 satelliti su una serie di voli a razzo Falcon 9. Il lanciatore di nuova generazione di SpaceX, un razzo gigante chiamato Starship, avrà infine il compito di lanciare centinaia di satelliti Starlink in una singola missione.

 I satelliti Starlink pesano ciascuno più di un quarto di tonnellata e sono costruiti sulla catena di montaggio Starlink della SpaceX a Redmond, Washington. I veicoli spaziali sono dotati di collegamenti laser inter-satellitari per facilitare i trasferimenti di dati in orbita, senza la necessità di trasmettere segnali attraverso stazioni di terra, che presentano vincoli geografici e talvolta politici. I collegamenti laser possono anche ridurre la latenza nella rete Starlink perché i segnali devono percorrere una distanza più breve.

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Nell'immagine dal webcast il primo stadio del Falcon 9 appena atterrato sulla nave drone Of Course I Still Love You. Credito: SpaceX.

 Nella missione di domenica, il razzo Falcon 9 ha mirato al dispiegamento dei 46 satelliti Starlink in un'orbita quasi circolare tra 308 x 320 chilometri sopra la Terra. Dopo la separazione dal Falcon 9, i satelliti Starlink si sono allontanati gli uni dagli altri ed hanno esteso i pannelli solari per iniziare a generare elettricità per ricaricare le batterie. I satelliti passeranno attraverso una sequenza di verifica e attivazione automatizzata, quindi utilizzeranno i propulsori ionici, alimentati a gas krypton, per aumentare la loro altitudine a 560 chilometri, dove entreranno in servizio operativo nella rete Starlink.

 La SpaceX aveva dichiarato a maggio di avere più di 400.000 abbonati per il servizio Internet Starlink, progettato per fornire connettività ad alta velocità e bassa latenza in qualsiasi parte del mondo. La società ha ottenuto l'approvazione dalla Federal Communications Commission il mese scorso per iniziare a offrire la connettività Starlink ai clienti mobili. Finora, i servizi Starlink si sono concentrati su clienti fissi, come case, aziende e scuole. SpaceX ha annunciato giovedì che offrirà Internet Starlink per i clienti su barche, yacht, piattaforme petrolifere e altri utenti nel mercato marittimo. Diverse compagnie aeree hanno testato o accettato di utilizzare la connettività Starlink sugli aerei per fornire Wi-Fi in volo ai passeggeri.

 Il lancio domenica è stato il 29esimo volo di un razzo SpaceX Falcon 9 quest'anno. Si è trattato inoltre dell'80esimo lancio orbitale globale del 2022, il 77esimo a concludersi con successo.

 La prossima missione di SpaceX dovrebbe decollare giovedì sera dal Kennedy Space Center della NASA in Florida. Un razzo Falcon 9 lancerà una nave cargo Dragon per la missione di rifornimento commerciale CRS-25 destinata alla Stazione Spaziale Internazionale (ISS).