Il 2 dicembre la NASA ha emesso premi del valore totale di oltre 400 milioni di dollari a tre gruppi di società per promuovere lo sviluppo di stazioni spaziali commerciali, mantenendo così gli sforzi per succedere alla Stazione Spaziale Internazionale entro la fine del decennio, nonostante lo scetticismo dell'ispettore generale dell'agenzia. La NASA ha annunciato tre accordi finanziati dallo Space Act come parte del suo programma Commercial Low Earth Orbit Destinations, o CLD, un'iniziativa per supportare il lavoro sulle stazioni commerciali che l'agenzia spera di avere in funzione entro la fine di questo decennio, consentendole di passare dalla ISS. I premi consentiranno alle aziende vincitrici di maturare i progetti delle stazioni proposte fino al 2025.

 Il premio più grande, di 160 milioni di dollari, è andato a un team guidato da Nanoracks e che comprende Voyager Space e Lockheed Martin. Quelle società hanno annunciato il 21 ottobre un concetto di stazione spaziale, chiamato Starlab, che potrebbe essere pronto entro il 2027.

 Un secondo premio, del valore di 130 milioni di dollari, è andato a un team guidato da Blue Origin per la stazione spaziale Orbital Reef annunciata il 25 ottobre. Quel progetto include Boeing, Redwire e Sierra Space, tra gli altri, con l'obiettivo di entrare nelle operazioni iniziali nel seconda metà degli anni 2020.

 Infine il terzo premio, del valore di 125,6 milioni di dollari, è andato a un concetto precedentemente non divulgato di Northrop Grumman. La stazione proposta sfrutterà il lavoro dell'azienda sulla navicella cargo Cygnus, sul programma di assistenza satellitare Mission Extension Vehicle e sul modulo Habitation and Logistics Outpost che sta costruendo per il gateway lunare della NASA.

 Rick Mastracchio, ex astronauta NASA e ora direttore dello sviluppo del business per l'esplorazione umana presso Northrop Grumman, ha affermato in una telefonata con i giornalisti che un singolo lancio potrebbe mettere in orbita una struttura in grado di supportare quattro persone, con la capacità di espandersi. "Ciò consentirebbe un basso rischio e una rapida implementazione," ha affermato. La stazione, che non ha ancora un nome, è in fase di sviluppo con Dynetics, e con altri che saranno annunciati nel prossimo futuro.

 La NASA ha selezionato i tre concetti da 11 proposte ricevute dall'agenzia ad agosto. "Quasi tutte le proposte rappresentavano concetti praticabili per destinazioni commerciali in LEO," ha affermato nella chiamata Phil McAlister, direttore del volo spaziale commerciale presso la sede della NASA. Tutti gli offerenti e altri saranno idonei a competere per la seconda fase del programma a metà del decennio, in cui la NASA emetterà contratti per certificare stazioni spaziali commerciali per l'uso da parte degli astronauti della NASA e acquisterà servizi iniziali da tali stazioni.

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Nell'illustrazione artistica una versione basica della stazione Orbital Reef di Blue Origin. Crediti: Orbital Reef

 Il programma fa parte della strategia generale della NASA per ritirare la ISS pur mantenendo una presenza in LEO per la ricerca scientifica e la preparazione per le missioni oltre la Terra. Tale strategia include un premio assegnato ad Axiom Space all'inizio del 2020, dando a tale società l'accesso a un boccaporto sull'ISS a cui l'azienda prevede di collegare una serie di moduli commerciali a partire dal 2024. Tali moduli verranno eventualmente staccati dall'ISS formare una stazione commerciale. Axiom ha dichiarato di non aver presentato una proposta CLD. "Con lo sviluppo dell'hardware attivo in linea con la consegna alla fine del 2024 in orbita del primo modulo Axiom Station e il forte supporto del mercato già in mano, Axiom ha rifiutato di fare offerte per CLD," ha affermato la società.

 L'annuncio dei contratti è arrivato due giorni dopo un rapporto dell'Office of Inspector General (OIG) della NASA che avvertiva di un divario tra la fine della ISS e l'avvio delle stazioni commerciali. Il rapporto afferma che mentre gli sforzi iniziali della NASA per supportare le stazioni commerciali "si mostrano promettenti," ha sollevato preoccupazioni su diversi aspetti di quel lavoro, inclusi costi e tempistiche. "Secondo noi, anche se la maturazione del design precoce viene raggiunta nel 2025 - una prospettiva di per sé stimolante - è probabile che una piattaforma commerciale non sarà pronta fino a ben oltre il 2030," afferma il rapporto. "Abbiamo scoperto che i partner commerciali concordano sul fatto che l'attuale lasso di tempo della NASA per progettare e costruire una piattaforma di destinazione classificata per l'utilizzo umano non è realistico".

 McAlister ha detto di essere d'accordo con molte delle conclusioni del rapporto dell'OIG. "Quello che hanno detto principalmente è che un divario nella presenza umana degli Stati Uniti in LEO sarebbe disastroso per l'economia di LEO," ha detto. "Un divario sarebbe negativo, ed è esattamente il motivo per cui stiamo affidando questi premi oggi, per aiutare a garantire che non ci sia alcun divario".

 Le aziende vincitrici hanno ribadito la loro fiducia che le loro stazioni saranno pronte entro la fine del decennio. "Le tecnologie, le attrezzature e gli habitat che utilizziamo per Starlab sono oggi in fase di sviluppo," ha affermato Kirk Shireman, ex responsabile del programma ISS della NASA ora presso Lockheed Martin. "Credo che sia certamente fattibile rispettare il programma che abbiamo stabilito con la NASA".

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Nell'illustrazione artistica la stazione spaziale Starlab di Nanoracks. Crediti: Nanoracks

 "Ci sono due parti in un servizio end-to-end: c'è il trasporto e la destinazione," ha affermato Brent Sherwood, vicepresidente senior dei programmi di sviluppo avanzati di Blue Origin. I sistemi di trasporto su cui farà affidamento Orbital Reef, tra cui il CST-100 Starliner di Boeing e il Dream Chaser di Sierra Space, saranno in servizio nei prossimi anni. “E per quanto riguarda i sistemi di destinazione, li stiamo già costruendo.” Egli ha poi aggiunto l'importanza di affrontare un'altra questione sollevata nel rapporto dell'OIG: il finanziamento incerto della NASA per il programma CLD. "È molto importante che tutti lavoriamo per sostenere e far crescere le parti interessate per ciò che la NASA sta cercando di fare," ha affermato. "È di fondamentale importanza che l'Occidente non perda il suo punto d'appoggio in LEO e non abbia un vuoto".

 La NASA ha richiesto 101,1 milioni di dollari per lo sviluppo commerciale in LEO nella sua proposta di budget per l'anno fiscale 2022. Un disegno di legge della Camera fornisce circa la metà di tale importo, mentre un disegno di legge del Senato finanzierebbe completamente il programma. Il Congresso deve ancora finalizzare le fatture di spesa per l'anno fiscale, iniziato il 1° ottobre.

 McAlister ha affermato che i premi CLD presuppongono che la NASA riceva finanziamenti completi per lo sviluppo commerciale di LEO nel 2022 e negli anni successivi. Quella proposta di budget prevedeva la spesa di 186,1 milioni di dollari per lo sviluppo commerciale in LEO all'anno negli anni fiscali dal 2023 al 2026. In caso di carenza di fondi, "potremmo riorganizzare alcune delle pietre miliari per accogliere livelli ridotti di finanziamento". Egli ha poi aggiunto che, a breve termine, una risoluzione continua (CR) approvata dal Congresso il 2 dicembre, che finanzia il governo fino al 18 febbraio ai livelli del 2021, non dovrebbe influire sui premi CLD, sebbene l'agenzia potrebbe dover rivedere quei piani se il Congresso in seguito prorogasse il CR per il resto dell'anno fiscale. "Se ottenessimo un CR per l'intero anno," ha concluso, "dovremmo ovviamente fare una riprogrammazione".