Il lancio del Falcon 9, avvenuto dalla rampa SLC40 di Cape Canaveral, ha segnato la 18esima missione di SpaceX dal 1° gennaio, ma solo la terza dedicata a clienti commerciali esterni, in un anno dominato dai voli che costruiscono la rete satellitare Internet Starlink dell'azienda californiana. Si è inoltre trattato dell'ottavo lancio del Falcon 9 negli ultimi 44 giorni, un vero record. Se proseguirà con questa media la SpaceX sarà in grado di battere il record annuale per il maggior numero di voli orbitali da parte di qualsiasi fornitore di lancio statunitense. Le altre due missioni per clienti commerciali sono state infatti il satellite turco Turksat 5A, lanciato il 7 gennaio durante la prima missione dell'anno di SpaceX, e il 24 gennaio con la missione condivisa che ha portato in orbita 143 piccoli satelliti. La maggior parte dei 143 veicoli spaziali proveniva da operatori satellitari commerciali. Quest'anno infatti ben tredici missioni Falcon 9 hanno lanciato i satelliti della costellazione Internet Starlink come carichi utili primari. Le missioni hanno permesso così di completare la prima fase di implementazione della rete globale a banda larga di SpaceX, fornendo all'azienda più di 1.600 satelliti attivi, più di qualsiasi altro operatore. La

 SpaceX ha anche lanciato due razzi Falcon 9 sotto contratto con la NASA, incluso il lancio del 23 aprile che ha trasportato quattro astronauti alla Stazione Spaziale Internazionale (ISS). Un altro Falcon 9 è decollato infine giovedì con una capsula cargo Dragon che trasportava rifornimenti ed esperimenti alla stazione spaziale.

 Il satellite di trasmissione radio SXM-8 è stato anche solo il secondo payload di comunicazioni geostazionarie lanciato da SpaceX quest'anno. Un tempo dominati da pesanti piattaforme di comunicazione, i mercati dei satelliti commerciali e dei lanci si stanno spostando per servire flotte di numerosi veicoli spaziali più piccoli, come la costellazione Starlink.

spacex f9 sxm8 onpad with patch

Nella foto il Falcon 9 con il satellite SXM-8 sulla rampa SLC40 di Cape Canaveral e lo stemma della missione. Credit: SpaceX/Elab. @Maxi062

 Alimentato dai nove motori principali Merlin 1D, il razzo Falcon 9, alto 70 metri, ed il veicolo spaziale SXM-8 sono saliti attraverso un cielo coperto dopo essere decollati alle 00:26 a.m. EDT (le 6:26 italiane) di domenica 6 giugno dal pad 40 della Space Force Station di Cape Canaveral in Florida. Il Falcon 9 si è diretto su una traiettoria a est dalla Space Coast della Florida per spingere il satellite di trasmissione radio SXM-8 di SiriusXM verso la sua orbita equatoriale operativa. I motori Merlin 1D del primo stadio si sono spenti circa due minuti e mezzo dopo il decollo. Il booster si è separato regolarmente dallo stadio superiore del Falcon 9 pochi secondi dopo. Mentre il singolo motore Merlin VC del secondo stadio accelerava il satellite SXM-8 verso orbita, il primo stadio, alto come un palazzo di 15 piani, ha eseguito il suo atterraggio propulso, dopo una discesa supersonica nell'atmosfera, sulla nave drone 'Just Read the Instruction' di SpaceX, posizionata al largo nell'Oceano Atlantico. Il successo dell'atterraggio del primo stadio ha concluso la terza missione di questo booster, B1061.3, nello spazio e ritorno, dopo i lanci dello scorso novembre e di aprile, ciascuno dei quali trasportava astronauti a bordo delle astronavi Crew Dragon di SpaceX dirette alla Stazione Spaziale Internazionale (ISS). Il secondo stadio del Falcon 9 si è riacceso, dopo circa 26 minuti dall'inizio della missione, per spingere il satellite SXM-8 in un'orbita di trasferimento allungata che si estenderà fino a un apogeo, o punto più lontano, a più di 20.000 chilometri, sopra la Terra. La missione si è conclusa con il rilascio del satellite SXM-8 quasi 32 minuti dopo il decollo. Il video di una telecamera a bordo del razzo Falcon 9 ha mostrato il veicolo spaziale di quasi 7 tonnellate, costruito da Maxar Technologies, che si separava alla luce del Sole sopra l'Africa.

spacex f9 sxm8 release 06062021

Nell'immagine il satellite SXM-8 appena rilasciato dal secondo stadio del Falcon 9. Credit: SpaceX.

 Il satellite, alto 8 metri, dovrebbe ora dispiegare i pannelli solari e accendere il proprio motore, per circolarizzare la sua orbita ad un'altitudine geostazionaria di quasi 36.000 chilometri sopra l'equatore, nelle prossime settimane. Il veicolo spaziale sarà sottoposto a test prima di iniziare il servizio commerciale per SiriusXM. SXM-8 è il secondo veicolo spaziale in un ordine di due satelliti effettuato da SiriusXM nel 2016. Il primo satellite, SXM-7, venne lanciato con successo lo scorso dicembre su un razzo Falcon 9 ma subì un guasto al carico utile prima di entrare in servizio. SiriusXM ha confermato il fallimento di "alcune unità di carico utile SXM-7" a gennaio, a seguito delle manovre di innalzamento dell'orbita per raggiungere l'orbita geostazionaria. In un rapporto trimestrale sugli utili di aprile, SiriusXM ha dichiarato di aver registrato una svalutazione di 220 milioni di dollari per il fallimento della missione SXM-7 dopo aver dichiarato il satellite una perdita totale. SiriusXM ha affermato di avere un'assicurazione di 225 milioni di dollari che copre il lancio e il primo anno di operazioni in orbita del satellite SXM-7 e la società ha affermato che prevede di presentare un reclamo ai sensi della polizza. Sean Sullivan, vicepresidente esecutivo e direttore finanziario di SiriusXM, ha affermato che la società ha inviato una richiesta di proposte ai produttori di satelliti per costruire un sostituto per SXM-7. Maxar ha dichiarato a maggio che il fallimento dell'SXM-7 ha registrato un impatto di 28 milioni di dollari sul suo bilancio, inclusi 25 milioni di dollari per i pagamenti persi da SiriusXM dovuti se il veicolo spaziale avesse iniziato le operazioni con successo. Maxar ha speso inoltre altri 3 milioni di dollari nel tentativo di riparare e recuperare il satellite. SiriusXM ha affermato che non si aspetta che il suo servizio radio satellitare sia influenzato dal guasto dell'SXM-7. Secondo quanto dichiarato dai responsabili della compagnia, l'SXM-7 avrebbe dovuto sostituire il satellite di trasmissione radio XM-3 a 85 gradi di longitudine ovest. Il satellite XM-3, costruito dalla Boeing venne lanciato nel 2005 a bordo di un razzo Sea Launch Zenit 3SL. SiriusXM ha affermato che i suoi satelliti XM-3 e XM-4 rimangono operativi in orbita geosincrona e possono continuare a fornire servizi di trasmissione radio per diversi anni.

spacex f9 sxm8 prelaunch

Nella foto il satellite SXM-8 durante i preparativi a i Cape Canaveral. Credit: Maxar.

 Un altro satellite, XM-5, è disponibile come riserva in orbita. Originariamente SXM-8 avrebbe dovuto sostituire XM-4, ma la SiriusXM non ha confermato se ha cambiato il piano di distribuzione del satellite dopo il fallimento di SXM-7. I responsabili non hanno inoltre detto quali, se del caso, le modifiche Maxar apportate a SXM-8 per eliminare il rischio di un fallimento simile a quello che ha colpito SXM-7. Basati sul design del veicolo spaziale della serie 1300 di Maxar, i satelliti SXM-7 e SXM-8 hanno grandi antenne in banda S dispiegabili realizzate da L3Harris per trasmettere segnali radio ai clienti di SiriusXM. Il riflettore in banda S è necessario affinché il satellite trasmetta segnali ad alta potenza agli utenti con piccoli terminali a terra, come i ricevitori radio satellitari sulle auto. "La Maxar e SiriusXM hanno una relazione decennale e siamo entusiasti di consegnare il nono satellite che abbiamo costruito per loro dal 2000," aveva affermato Paul Estey, vicepresidente esecutivo di Maxar, alla consegna del satellite. "SXM-8, costruito sul collaudato bus di classe 1300 di Maxar, è più del doppio più grande e potente della costellazione SiriusXM di prima generazione costruita da Maxar."

 Il prossimo lancio di SpaceX è previsto per il 17 giugno, sempre da Cape Canaveral, con il prossimo satellite di navigazione GPS della US Space Force.